ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Зеленая птица»

 

 

 

 

Зеленая птица

 

 

Проиллюстрировано: TLCook

 

 

#НАУЧНАЯ ФАНТАСТИКА

 

 

Часы   Время на чтение: 35 минут

 

 

 

 

 

Эта история из антологии Джека Вэнса tribute Songs Of The Dying Earth, редактируемой Джорджем Р. Р. Мартином и Гарднером Дозуа, посвящена (по словам автора Кейджа Бейкера) повести Лжец и вор в обреченном мире лжецов и воров.


Автор: Кейдж Бейкер

 

 





Судье Рабдиону Кайинскому доставляло удовольствие избавляться от злоумышленников, сбрасывая их в некую пропасть, расположенную на краю его дворцовых садов.





Пропасть была глубока и крута, дно ее было покрыто мягким песком, так что чаще всего объекты неудовольствия судьи Рабдиона переживали падение. Для Рабдиона все это было только к лучшему, поскольку давало ему еще один повод для веселья. Летними вечерами, окрашенными в бордовый цвет, он обычно выносил свое офисное кресло на балкон, с которого открывался вид на сад Плезанс и который, между прочим, давал ему прекрасный вид на пропасть.Там он с улыбкой наблюдал за проделками своих товарищей по несчастью, когда они тщетно пытались бежать или ссорились друг с другом.





Чтобы еще больше подразнить тех несчастных, которые были так обречены, судья Рабдион приказал посадить вдоль всего края пропасти виноградные лозы Саскервоя-огромные черные ползучие растения с ярко-красными листьями по форме и функции, как бритвы, за исключением их подвижности и маленьких ненасытных ртов, расположенных прямо над каждым стеблем. Каждый зачарованный новоприбывший пытался уйти, хватаясь за лианы и карабкаясь вверх, обычно ценой пальца или носа, и никогда не уходил дальше, чем на первую треть пути, прежде чем отпустить их и упасть.





Садовники рабдиона скупо подкармливали виноградные лозы, чтобы сохранить их живыми; и это со временем ослабляло их действие, так как Чародеи быстро научились не хвататься за лозы. Поэтому в своем нетерпении кормиться виноградные лозы принялись охотиться сами, хватая любую птицу или летучую мышь, настолько неразумную, чтобы улететь в пределах их досягаемости.





Чародеи, сделав пращи из сандаловых шнурков, поджигали тогда маленькие камешки, ударяя ими по виноградным лозам и заставляя их бросать свою добычу, на которую затем охотно крепились сами пращники, унося маленькое изодранное мясо обратно в укрытия, построенные под более вогнутыми углами стен расселины. Таким образом, они были обеспечены пищей. Затем случилось так, что горный инженер из Эрзе-Дамата чем-то не угодил судье Рабдиону, и его не слишком хорошо обыскали, прежде чем сбросить в пропасть.Некоторые инструменты он прятал в своих сапогах и, однажды смирившись со своей бедой, отступил под самую острую из покосившихся стен и там копал, терпеливо откалывая слои пористого заполнителя, чтобы сделать еще более глубокое укрытие от зимнего града и унылого красного света солнца.





Со временем его работа наполнила чародеев водой, потому что он прорвался в подземный источник, освободив их таким образом от необходимости собирать кровавые росинки, которые рано утром капали с виноградных лоз, а также деньгами, потому что он наткнулся на жилу чистейшего золота, которая была разбита на кругляки и обменялась между ними всеми в обмен на определенные услуги.





Таким образом, на дне пропасти возникло некое подобие общества со своими обычаями и удовольствиями, не замеченное судьей Рабдионом, чье зрение ослабело с возрастом. И все же он сидел на балконе в течение прекрасных пурпурных вечеров, посмеиваясь над редкими воплями отчаяния, которые доносились до него снизу.





Кугель, которого иногда называли Кугелем умным, в первый же день весны стал его товарищем по несчастью, и грохот льдин, разбивавшихся о берег реки Скаум, эхом отдавался от верхних стен ущелья, когда он кувырком спускался вниз. Он с грохотом ударился о песчаный пол и некоторое время лежал оглушенный, пока другие обитатели этого места не выползли наружу, чтобы посмотреть, жив ли он или нет, а если мертв, то был ли он хорошо упитанным и сидячим человеком. Увы их надеждам, Кугель заметил их крадущееся приближение и резко сел.





Увидев его живым и невредимым, первый из несчастных улыбнулся Кугелю. - Добро пожаловать, незнакомец! Как же вы обиделись, чтобы закончить здесь?





Кугель с трудом поднялся на ноги и огляделся. Он увидел дюжину несчастных, некоторые из которых были одеты в лохмотья, в которые они пришли, другие-в одеяла из кожи летучей мыши или летучей мыши, мучительно сшитые вместе с помощью иголок из птичьих костей и коротких отрезков высушенных кишок.





- Обиделся? - сказал Кугель. “Ни в малейшей степени. Это было пустяковое недоразумение, которое, к сожалению, было раздуто сверх всякой меры ревнивым поклонником. Мой адвокат был поражен тем, что дело дошло даже до суда присяжных. - Друг Кугель, - сказал он мне перед самым моим падением, - не позволяй своему пламенному духу угаснуть! Я подам апелляцию на ваше дело, и эти необоснованные обвинения растают, как лед на Великом Скауме.’ Так много он сказал, и я уверен в его силе убеждения.





“Без сомнения,-сказал ближайший к нему чародей, косолапый человек с рыжими волосами, спадавшими до плеч спутанными локонами. - А как, скажите на милость, зовут вашего превосходного друга?





- Этот человек-пестари Йолос из Кутца, - сказал кугель. Собравшиеся Чародеи улыбнулись друг другу.





- Да ведь Пестари был и моим адвокатом,-сказал рыжеволосый.





“И мой тоже, - сказал смуглый человек сферы.





“И моя тоже, - эхом отозвались многие другие. Затем они рассмеялись, увидев бледное лицо Кугеля, и по большей части занялись своими делами. Рыжеволосый человек подошел поближе и, вытащив из набедренной повязки маленький мешочек, открыл его двумя пальцами и извлек оттуда три расплющенных золотых самородка, выглядевших не столько монетами, сколько кусками раздавленного навоза фарлоков. Все это он предлагал Кугелю, желая, чтобы Кугель даровал ему определенные привилегии от лица Кугеля.





Кугель отказался от сделки, хотя и задумчиво посмотрел на золото.





Он стряхнул песок со своей одежды и сделал медленный круг по дну пропасти, пристально глядя вверх на виноградные лозы Саскервоя и отмечая, как они подергиваются при пролете птицы, иногда набрасывающейся, чтобы схватить одну из них в воздухе. Он также видел, как искусно некоторые из товарищей по несчастью сбивали с ног добычу лозы. Всю жизнь общины Кугель наблюдал проницательным взглядом, прежде чем устроиться поудобнее, прислонившись длинной спиной к стене пропасти и вытянув перед собой длинные ноги.Когда его бросили в пропасть, на нем был капюшон из лирипипы, расшитый узором из красных и зеленых бриллиантов, и теперь он снял его и углубился в глубину длинного острия. На расстоянии вытянутой руки он нашел то, что искал, вытянув в своих ловких пальцах пару пятнистых кубиков кости.





После этого кугель выиграл себе много сочных ящериц или крапивников и накопил значительный запас золота в азартных играх с другими товарищами по несчастью. Видя, однако, что непопулярный человек вряд ли долго продержится в этом обществе, Кугель изо всех сил старался раздавать щедрые дары из мозговых костей и шкур своим товарищам-заключенным и старался быть приятным в различных других отношениях, главным образом в беседе. К своему раздражению, он обнаружил, что никто особенно не интересуется рассказами его путешественника;но каждый человек, когда-то вдохновленный говорить о своей собственной жизни, продолжал очень долго и, казалось, наслаждался тем, что есть кто-то, чтобы слушать.





Некоторые из них были льстивыми придворными, чья лесть подвела их; некоторые были мелкими убийцами; некоторые оспаривали сумму налогов, которые они задолжали. Крошод, инженер из Эрзе-Дамата, был гостем, не знавшим местных обычаев, когда он самым неблагоразумным образом не привязал три куска Красной бечевки к ручке двери своей комнаты в гостинице, прежде чем удалиться. Ко всему этому Кугель прислушивался с хорошо скрываемой скукой, кивая и время от времени постукивая себя по длинному носу и бормоча: “ха! Какая несправедливость! или " чудовищно! Как я вам сочувствую, сударь!”.





Наконец он познакомился с неким пожилым человеком в бархатных лохмотьях, который сидел один, погруженный в фиолетовую меланхолию. К нему подошел Кугель с вежливой приветливостью, приглашая сделать ставку на бросок одной косточки. Старик искоса взглянул на него и, прежде чем ответить, пожевал свои пожелтевшие усы.





- Благодарю вас, сэр, но нет. Я никогда не играл в азартные игры, и научился, к моему горю, избегать блуждания вне моей области знаний.





- А скажите, пожалуйста, сэр, что бы это могло быть? - спросил кугель, усаживаясь рядом с ним.





“Ты видишь перед собой Метернала, мудреца, бывшего мастера тысячи книг и рукописей. Если бы я был доволен тем, что я держал для себя, я бы даже сейчас спокойно лежал в далекой силе; но я поддался жадности и любопытству и вижу, до какой крайности меня довели мои поиски сокровищ!





“Может быть, ты объяснишь, - сказал кугель, почуяв полезную информацию. Метерналес посмотрел на него влажными глазами.





“Вы когда-нибудь слышали о Дарателло-Пситтике? Он был магом и учеником ни много ни мало великого Фандаала. Глубока и тонка была его сила, и он благоразумно пользовался ею; и все же его давным-давно загнали на верную смерть по причинам, которые он должен был предвидеть.





“Мне кажется, я не знаю этого имени. Может быть, его убили воры? А может быть, им все же не удалось получить его состояние? Который, по случайности, все еще где-то спрятан для какого-нибудь счастливого путника, чтобы найти его?- сказал кугель, придвигаясь немного ближе к Метерналес, в надежде, что он понизит голос и таким образом исключит других слушателей.





“Так оно и было, - сказал Метерналес. - Но богатство это заключалось вовсе не в окованных медью сундуках или мешках из непроницаемого шелка. Его удача была в заклинаниях. Я сам когда-то владел книгами, содержащими сто шесть заклинаний, сохранившихся со времен Фандаала. Дарателло, говорят, сохранил вдвое больше-в томах, украдкой увезенных из Великого Мотолама. Однако Дарателло был всего лишь человеком, как и мы с вами, хотя и мимолетно умным. Я провел всю свою жизнь в учении и аскетизме и до сих пор могу запомнить не более пяти заклинаний разумного могущества одновременно.Говорят, что дарателло мог бы запомнить столько же, но не больше. Его гениальность заключалась в тех изменениях, которые он изобретал, чтобы обойти свои границы.





- Из страны падающей стены прибыл купец, который привез с собой пару птичек с яркими перьями, и их можно было научить говорить по-человечески. Дарателло купил их у торговца и увез в свой уединенный Редут, где в уединении обучил каждого из них половине заклинаний, которые он сохранил.





- Наш человеческий разум не может вместить так много. Я держу свои пять заклинаний после обучения в течение всей жизни; любая попытка запомнить больше будет искажать дело моего мозга до безумия. Любой обычный человек обнаружил бы, что у него течет из носа и глаза скошены, если бы он заполнил пустоту своего черепа более чем одной кантрапой, и даже три из них сломали бы его в припадках и недержании. И все же птичий ум ясен и пуст, не обращая внимания на человеческие заботы или честолюбие; и это наслаждение для птиц с зелеными перьями-запоминать и хранить то, что они слышат.





- Дарателло нес птиц по одной на каждом плече. Ему нужно было только подсказать одно из них, и птица тут же нашептывала ему на ухо нужное заклинание.





"Такое великолепие Будило зависть везде, куда бы ни пошел Дарателло. Были предприняты попытки украсть его зеленых птиц; он удалился в свой дальний дом. Караваны, полные просителей-чудотворцев, преодолевали мили до его дверей, предлагая сундуки драгоценных камней и заколдованные товары в обмен на птиц. Тщетны были их усилия, ибо он не хотел ни впустить их, ни даже поднять решетку ворот.





“В конце концов, они стали слишком назойливы. Дарателло был изгнан со своими птицами; на него охотились через Асколез, Альмери, даже через море и серебряную пустыню. В конце концов он был осажден в высокой деревянной башне, и его преследователи самым неблагоразумным образом подожгли ее. Итак, Дарателло и его птицы погибли. И все же ... кое-кто утверждал, что видел, как одна-единственная птица улетела, вырвавшись из клубящегося дыма.





"Прочитав так много в Древнем томе Помподурос, я прочитал больше и узнал, что другие утверждали, что видели и даже ненадолго владели уцелевшим домашним животным Дарателло. Я проследил местонахождение зеленой птицы через пять земель и пять веков. Когда я не нашел больше никаких упоминаний в книгах, я сам отправился туда, хотя я всего лишь ученый и плохо подготовлен к путешествиям, и искал слухи о чудесной птице в тех местах, где она в последний раз была описана как возможно известная.Я не скажу вам, сколько я потратил на взятки, чтобы посоветоваться с некоторыми запрещенными оракулами, или с какой болью слоги разоблачения были вырваны из тех, кто имел дело с двусмысленными откровениями.





- Достаточно сказать, что на девяностом году моей жизни я пришел сюда, в Белостенный Кайин, и искал желтоглазых дочерей Девиат-Куса Лерта.





“И кто бы это мог быть? Кугель приподнял одну бровь. - Брачные сирены? Экзотические красавицы из павильонов удовольствий принца Кандива?





- Ни в коем случае, - вздохнул Метерналес. - Хотя Вайсса в молодости славилась своей красотой. Богатые и уважаемые старые дамы, эти сестры, так же непохожи друг на друга, как двое детей одного отца, и говорят, что они очень ненавидят друг друга. Далее говорится, что Девиат Лерт часто бранил их за ссоры и в конце концов заключил мир с мертвой рукой, так как он поставил условием их совместного проживания в семейном доме, и ни под каким предлогом ни один из них не мог покинуть его под страхом быть лишенным своего состояния.





“И поэтому они заключили перемирие. Lert Hall-это приземистый таунхаус с двумя башнями, одна на Востоке, а другая на Западе. На самом Западе живет Вайсса со своими драгоценностями, платьями и редкими духами. На самом Востоке обитает Трунадора со своими книгами, перегонными кубами, флаконами и афинорами.





- Хм! Может, она ведьма?





“Они обе колдуньи, хотя ни одна из них не склонна к активной практике. Трунадора-натура замкнутая и прилежная, и Вайсса использовала свои чары, чтобы заполучить любовников, когда еще могла их развлекать. Теперь она торгует придворными сплетнями и вмешивается в дела молодых, раздавая любовные зелья и советы. Трунадора остается в стороне в своей башне.





“Только в одном месте их жизни пересекаются, эти сестры, и это в их привязанности к определенной птице гри. Как они попали к нему, я так и не смог узнать, но все мои исследования убеждают меня, что он-единственный оставшийся в живых из тех двоих, что когда-то принадлежали Дарателло. Я попытался купить его у дочерей Лерта, но мне отказали в самых недвусмысленных выражениях.





“Я тоже так думаю!- сказал кугель, поглаживая свой длинный подбородок. “Должно быть, они нашли его чрезвычайно полезным, если он действительно является хранилищем древних заклинаний.





- И все же это не так!- сказал Метерналес, сжимая кулаки в мучительном воспоминании. “Они не имеют ни малейшего представления о том, что у них есть, и зеленая птица—возможно, ценящая мирную жизнь—очевидно, отказалась просветить их! Он-как их дитя. Они любят его нежно, глупо, как только пара старых дев может любить домашнее животное. Если бы дом Лерта загорелся, Вайсса охотно оставила бы Трунадору жариться на углях, но она отодвинула бы горящие балки, чтобы спасти Пиппи; и вы можете догадаться, что ее сестра поступила бы так же.





“"Пиппи"? - спросил кугель.





“Так они назвали птицу, - печально сказал Метерналес. “Ну. Несмотря на то, что я был разочарован в своих неоднократных попытках купить птицу, я, наконец, решил украсть ее. Боюсь, что я не грабитель; меня поймали, когда я пытался перелезть через стену дома. Городская стража привела меня к судье Рабдиону,а остальное вы можете себе представить.





- Как это печально, - сказал кугель. “Вам следовало бы нанять профессионала, знаете ли.





“Я уже думал об этом, - сказал Метерналес, раздраженно дергая себя за бороду. “Потом.





После этого Кугель стал часто поглядывать на высокие стены ущелья, расхаживая взад и вперед и подсчитывая что-то в песке. Его товарищи по несчастью думали, что он сошел с ума, когда начал обменивать золото на их тряпки и играть в кости, чтобы выиграть еще больше тряпок, но безумие было обычным явлением в этой пропасти, и никто не думал о нем хуже из-за этого.





Когда у него появилась большая куча тряпья, Кугель занялся тем, что расплел их и своими тонкими пальцами сплел из волокон довольно длинную веревку. Как-то утром, сделав кольцо из множества локтей, он обмотал его вокруг руки и встал, чтобы обратиться с речью к своим товарищам по несчастью.





- Джентльмены! Кто из вас избежал бы этого мрачного заключения?





Ответ был настолько очевиден, что слушатели лишь изумленно смотрели на него, пока рыжеволосый человек не сказал: “каждый несчастный здесь желает своей свободы. Но какое лекарство?





“Я предлагаю, - сказал Кугель с ослепительной улыбкой, - план! За исключением очень пожилых людей, мы все худые, как кнут, и достаточно приспособлены, так как единственное преимущество, которое мы имеем в этом адском месте, заключается в том, что мы свободны от любых болезней переедания. Вам когда-нибудь посчастливилось наблюдать, как акробаты строят человеческую пирамиду? Давайте сделаем то же самое! Посмотрите на эту тонкую веревку, которую я сделал.По моим расчетам, если вы сумеете построить пирамиду высотой в тридцать футов и если я взберусь вам на спину и закручу свою веревку так, как это делают пастухи Гродза, я могу выбросить ее и схватить за руку статую богини Этодеи, которую вы могли заметить на краю сада судьи Рабдиона. Затем я могу перемахнуть через него и крепко закрепить якорь, а остальные из вас могут натянуть его и освободить от лиан, и так следовать за мной к свободе. А ты что скажешь?





Голос Кугеля зазвенел, как труба, и это вдохновило товарищей по несчастью. “Почему мы никогда не думали об этом раньше? - воскликнул человек с рыжими кудрями. - О, снова стать свободным!





- Нам нужно только одно, - сказал кугель. “Мне нужен кусок металла, с помощью которого можно было бы ...





утяжелите конец моей веревки, и он с радостью зацепится за сгиб руки богини. Есть ли среди вас кто-нибудь такой? Все головы повернулись к инженеру Крошоду, который нес воронье долото. Он с сомнением поднял ее.





“Это хорошее железо,— сказал он, - но если оно будет потеряно ... - нетерпение товарищей не позволило ему закончить фразу. Зубило для ворон было выхвачено из его рук и передано Кугелю.





Затем самый сильный из мужчин взялся за руки и под руководством Кугеля образовал первый этаж пирамиды. Другие мужчины сняли свои сандалии и вскарабкались им на плечи, также взявшись за руки, и еще больше поднялись на третий этаж, а двое других-на четвертый. Покачиваясь, дрожа, обливаясь потом, они стояли, а кугель карабкался на них с сапогами, предусмотрительно завязанными на шее.





- Поторопись!- воскликнул рыжеволосый человек, сидевший в нижнем ряду.





-Не бойся, - заверил его Кугель, разматывая веревку и раскачивая ее грузный конец все более широким кругом вокруг своей головы. Раз, два, три-и он пустил его в полет, прямо к богине милосердия. Зубило зацепилось за угол ее руки, веревка натянулась туго. Крепко ухватившись за него, Кугель прыгнул и описал короткую дугу, приземлившись на целых три четверти высоты среди виноградных лоз Саскервоя. Кугель в бешеной спешке вскарабкался по веревке, когда лозы впились в него.





Он потерял палец на ноге, прежде чем сумел перелезть через него, и, хромая, побежал к подножию статуи. Там он остановил кровотечение пучком сухой травы, прежде чем снова натянуть сапоги. Он быстро подтянул за собой веревку и снял с статуи воронье долото. Некоторое время он критически осматривал долото, решив, что оно, несомненно, пригодится ему в будущем, и, прежде чем отправиться в путь через сад правосудия Рабдиона, засунул его за пояс, насвистывая сквозь зубы.





Двухнедельной игры в кости хватило Кугелю, чтобы накопить достаточно средств на основательную еду, чтобы восстановить свою личность, костюм из хорошей одежды и несколько часов щекотки в тонзиальной гостиной. Он прихорашивался перед зеркалом цирюльника, радуясь тому, что тот, кто увидит его в таком состоянии, сочтет его добродушным героем, лихим и в то же время вполне надежным.





Затем Кугель отправился туда, где находилось жилище желтоглазых дочерей Девиат-Куса Лерта. Их особняк было довольно легко найти,с его парой башен, возвышающихся на фоне неба, как рогатый головной убор вдовы. Он снял комнату в гостинице напротив и в течение нескольких дней внимательно наблюдал, кто входит и выходит через сестринские ворота. Их дверь охранял огромный старый гогмагог, чья песочного цвета кожа была так похожа на цвет стены, что он казался похожим на статую хранителя.





Регулярно, в начале дня, мимо него несли открытый паланкин четыре задыхающихся и шатающихся слуги. В паланкине ехало чудовищно толстое старое существо, закутанное в покрывала из белого и голубовато-голубого шелка, с голубой краской, подчеркивающей яркие медные глаза, которыми она пристально смотрела на проезжающий мимо транспорт.





Ее привычки были самыми постоянными. Кугель следовал за паланкином на почтительном расстоянии и узнал, что дама Вайсса неизменно оказывалась поблизости от дворца принца Кандива. Там она и осталась, занятая, насколько мог судить Кугель, нагрудным весельем, кокетством слона и разрешением ссор юных влюбленных. Обычно ее уносили домой рано утром, в то время—как с удовольствием отметил Кугель—когда улицы Каиина были погружены во тьму, где бродили разбойники и другие люди, замышлявшие недоброе.





* * *





Но три тусклые звезды уже были видны, когда Кугель, стоя в глубокой тени переулка, услышал неровные шаги носильщиц госпожи Вайссы, возвращавшихся в дом Лерта. Он вытащил из кармана белый носовой платок и помахал им-короткая призрачная вспышка в тени, но отчетливо видимая наемным головорезам, ожидавшим в дверях дома напротив.





Когда паланкин поравнялся с жильем, хулиганы хлынули вперед, размахивая дубинками, которыми они принялись ломать коленные чашечки носильщиц госпожи Вайссы. Они рухнули на землю с криками боли, не в силах даже поднять руку в знак протеста, когда дама Вайсса вывалилась из паланкина на улицу. Их крики были ничтожны по сравнению с криками госпожи Вайссы.





- Хо! Разбойники! Убийцы! Аваунт!- взревел кугель, выскакивая из тени с обнаженным мечом. “Да как ты смеешь! Летите, вы, никчемные сыновья Деодандса! Ах, трусы, напасть на беспомощную леди!- Он ударил ближайшего из хулиганов плоской стороной меча гораздо сильнее, чем было условлено, в результате чего тот зарычал и всерьез ударил его дубиной. Дешевый клинок Кугеля был разбит вдребезги. Убийство было совершено, но за то, что дама Вайсса тяжело поднялась на четвереньки и протянула одну из своих загрубевших рук.Она произнесла фразу проклятия, и хулиганы мгновенно вспыхнули, как факелы, горя до облаков пепла слишком быстро, чтобы кричать. Кугель, опаленный близостью, отскочил назад.





- Говорите, прекрасная Госпожа!- воскликнул он, гадая, не ободраны ли у него брови. - Эти шалопаи не причинили тебе вреда? Позвольте мне!- добавил он, поспешно протягивая ей руку, когда дама Вайсса попыталась подняться на ноги. Кугель поморщился от боли, потому что ее вес был достаточно силен, чтобы вытащить его руку из гнезда, и ее ногти впились в его плоть; но темнота скрыла его лицо.





- Благодарю вас, любезный кавалер, я только слегка ушиблась, - сказала дама Вайсса хриплым и задыхающимся голосом. - Алек! Твой меч был сломан.





“Он принадлежал моему отцу, - сказал Кугель с лукавой дрожью в голосе, - но это не имеет значения! Оно погибло при самых лучших обстоятельствах. Сударыня, мы не должны здесь задерживаться, здесь могут скрываться и другие. Позвольте мне проводить вас до вашего дома. Я вернусь с кем-нибудь из твоих домочадцев, чтобы забрать носильщиков. А где вы живете?





Дама Вайсса позволила отвести себя, покачиваясь на четырехдюймовых каблуках, в дом Лерта и благоразумно сопротивлялась обмороку от шока, пока не околдовала их, пройдя мимо привратника, и не уселась поудобнее в своем собственном холле. Она пришла в себя достаточно долго, чтобы доковылять до входной двери и пробормотать заклинание, чтобы гогмагог мог позволить кугелю выйти; ибо он был так заколдован, что позволял войти только неохотно, но еще менее склонен был позволить уйти.Кугель повел садовника и судомойку обратно к раненым носильщикам стульев, которые все еще стонали и катались по улице. Там он оставил их, чтобы они могли привести в чувство своих товарищей, и, не теряя времени, побежал обратно в дом Лерта, весело сообщив гогмагогу пароль для входа.





Дама Вайсса была оживлена бокалом поссета с бренди и уже сидела, ожидая возвращения Кугеля. Она осыпала его кокетливыми изъявлениями благодарности и даже всучила бы ему кошелек с золотом, если бы кугель не отказался с совершенным подобием рыцарства. Она проводила его до двери, еще раз вступившись за него с привратником; она умоляла Кугеля вернуться до рассвета, чтобы она могла поговорить с ним подольше в более приличные часы, и кугель с радостью согласился.Уходя, он заметил лестницу, ведущую налево из холла, так же как и направо. Он бросил туда свой пристальный взгляд, надеясь увидеть клетку, но ее нигде не было видно. Вернее, с верхней ступеньки самой левой лестницы на него глядел тощий призрак-тощая рубленая гарпия в старом халате, с завитыми волосами, наблюдавшая за ним запавшими желтыми глазами.





Поклонившись и поцеловав пухлую руку дамы Вайссы, он направился к выходу.





“В наши дни так редко можно встретить храброго и добросердечного джентльмена благородного происхождения, - сказала дама Вайсса, наливая в Кубок жидкое серое вино Силь. Кугель принял его и улыбнулся ей через край чашки. Сегодня на ней был костюм из сарцета горчичного цвета, отделанного золотой проволокой, с колье и серьгами из гагатовых бусин; она была щедро напудрена и накрашена.





- Дорогая мадам, я просто сделал то, что сделал бы любой настоящий мужчина. Действительно, если бы я мог действовать более эффективно! Если бы я мог унести оружие и доспехи из наших поместий в Каучике, прежде чем меня отправили в изгнание! К сожалению, из-за того, что мой дом пал, я едва ли смогу защитить честь прекрасной леди.





“Как вы льстите старой женщине, - хихикнула дама Вайсса. “Значит, я прав, предполагая, что в настоящее время у вас нет никаких занятий?





- У джентльмена никогда нет занятия, дорогая леди. У него есть только развлечения.- Кугель изобразил издали высокомерную усмешку. - Тем не менее, это правда, что в настоящий момент у меня нет ни средств, ни перспектив. ДА.





“Тогда я действительно хочу, чтобы вы позволили мне предложить вам место в моем доме, - сказала дама Вайсса, наклоняясь вперед и кладя руку на колено Кугеля. - Разумеется, эти обязанности будут чисто номинальными. И ты окажешь такую услугу бедному старому испуганному существу, живущему в одиночестве!





- Но, сударыня, вы ставите меня в щекотливое положение относительно моей чести,-сказал Кугель, сделав такой жест, как будто он вот-вот схватится за рукоять своего меча, а затем опустил глаза с хорошо разыгранным сожалением, как будто вспомнив, что она сломалась. “Как я могу отказать в своей защите женщине, оставшейся в одиночестве?- Хотя я слышал, что у тебя есть сестра.





“Ах, это она!- Дама Вайсса сделала пренебрежительный жест. - Бедняжка-затворница. Она вообще никогда не выходила в свет, а теперь еще и полусумасшедшая. Живет наверху, среди своих книг. И хотя я обладаю крепким телосложением и здоровым аппетитом, она увяла, как старый паук. Уверяю вас, вам не стоит с ней знакомиться. Однако, - и ее янтарные глаза засияли, - я могу назвать вам одного человека, с которым вы должны были бы встретиться, если бы жили здесь с нами. Помогите мне встать, добрый господин.





- Она застенчиво протянула руку. Кугель поднял ее на ноги из шезлонга, обитого лавандовым плюшем, который был ее обычным местом для приема гостей, и она сделала несколько перекатывающихся шагов, прежде чем пробормотать что-то о парящей платформе Фандаала. И тут же перед ней возник диск не более Ярда в поперечнике, парящий в трех дюймах над полом. Черный стержень, по-видимому, сделанный из оникса, поднимался вверх с одной стороны и загибался на конце в нечто вроде румпеля. Дама Вайсса ступила на диск, и он двинулся вперед по ее команде.





- Ну вот! Гораздо более удобный. Давайте продолжим, дорогой Кугель.





Она проплыла перед ним, как огромный отвязанный воздушный шар, вверх по лестнице и в оранжерею на втором этаже главного дома. Кугель почувствовал, как пот выступил у него на лбу с того самого момента, как он вошел в комнату, потому что внутри было неприятно тепло. Верхние стены и куполообразный потолок были сплошь из стекла, пропускавшего тусклый красный свет солнца, но ни малейшего дуновения ветра. Он видел все разнообразие плодовых деревьев, растущих в огромных горшках, и папоротники, и орхидеи, и цветущие виноградные лозы, которые украшали стены, как гобелены.Фонтан в форме Деодандового мочеиспускания тихо журчал около центра комнаты, добавляя еще больше влажности воздуху.





Рядом с фонтаном на длинной цепи с потолка свисало железное кольцо, а по обе стороны от него стояли маленькие чашки. Между ними сидела зеленая птица с длинным алым хвостом и клювом Щелкунчика. Когда Кугель приблизился, он склонил голову набок, чтобы посмотреть на него древним змеиным глазом; затем снова обратил свое внимание на даму, не менее древнюю и змеиную, которая предлагала ему кусочек какого-то розового плода.





“Разве он не хочет свой сладкий спелый завтрак? Смотрите! Это самый первый день сезона, так что Трунадора разрезала его специально для своей маленькой драгоценной Пиппи. - А разве он не хочет попробовать?- Она положила ломтик между своими высохшими губами и наклонилась ближе, чтобы предложить его птице, которая робко взяла его.





“Что ты здесь делаешь?- спросила дама Вайсса. Дама Трунадора возмущенно обернулась. Кугель узнал старуху, которую видел вчера вечером на лестнице, когда она смотрела вниз. Теперь на ней было плиссированное платье из серого бархата с длинной нитью белых кораллов на шее. Ее лицо было сурово чистым, без всякой пудры или туши; но если бы это было не так, и если бы орлиные кости ее лица были хорошо обтянуты жиром, а не торчали, как мелководные скалы, выступающие из песка во время отлива, Кугель мог бы заметить некоторое сходство с ее сестрой.





“Что я здесь делаю? - Что ты здесь делаешь? Почему ты не в своем будуаре, не отсыпаешься после очередной отвратительной бессонной ночи, как обычно в это время суток? Я тот, кто следит за тем, чтобы дорогой Пиппи получал свой маленький завтрак. Если бы это было предоставлено тебе, он бы умер с голоду! И кто же это? Вы уже начали приносить свои развлечения домой снова? Удивляюсь, как тебе не стыдно в твоем возрасте!





- Ах ты, бессердечный старый хрыч!- Дама Вайсса в ярости схватилась за руль своей летающей платформы. “У тебя нет ни капли чувства, правда! К вашему сведению, вчера вечером по дороге домой на меня напали убийцы и насильники, и если бы не своевременное появление этого благородного добродетельного джентльмена, все могло бы случиться! И как ты смеешь намекать, что я пренебрегаю своей маленькой Пиппи!





“Это правда!- Дама Трунадора обратилась к Кугелю. “Она никогда не забывает поменять воду в его чашке для питья!





- Ах ты, грязный старый лжец!





“И посмотри сюда!- Дама Трунадора указала на зеленый кальцинированный сталагмит помета прямо под висящим кольцом птицы, поднимающийся с пола на высоту семи или восьми дюймов. “Это ее обязанность! Я ждал несколько дней, чтобы увидеть, если она даже заметила, что он не был убран. Ты ведь никогда не делал этого сам, не так ли, ленивый сибарит? Это ведь сделал тот слуга, не так ли? Тот, которого я поймал на краже ложек.





Дама Вайсса открыла и закрыла рот, слова временно задохнулись от возмущения. Кугель, заметив, что Метерналес не преуменьшил важности дела, задумался, как бы ему сыграть сестер друг против друга.





“Она была такой всю свою жизнь, - сказала дама Трунадора Кугелю. - Всегда небрежна, всегда уклоняется от своих обязанностей. Она не любит нашу маленькую конфетку так, как я.





“Я так и делаю!- Наконец раздался голос дамы Вайссы. - Разве я виноват в том, что мое здоровье слишком хрупкое, чтобы опуститься на бедные руки и колени и скрести плитку? И если бы вы действительно любили дорогую Пеппи, вы бы сами убрали этот беспорядок, а не позволили ему подняться на дело принципа. Смотрите! Его бедные маленькие глазки слезятся от испарений! И бедный Леодопойф никогда не крал ложек. Вы уволили его только потому, что завидовали его любви ко мне! Но так уж случилось, что дорогой Кугель из Каучике милостиво согласился поступить ко мне на службу. Его ... какое это будет счастье-отныне держать пол под Пиппи таким же чистым, как новенький Самит.





“В самом деле, дорогая леди, я с нетерпением жду этой обязанности, - сказал Кугель, радуясь возможности наконец заговорить сам. “В поместье моего отца был большой птичник, и я много раз помогала смотрителю ухаживать за нашими дорогими пернатыми товарищами.- Он поклонился госпоже Трунадоре, старательно подражая изысканным поклонам придворных принца Кандива. Дама Трунадора окинула его холодным лимонным взглядом. - Она фыркнула.





- Очень может быть, - сказала она. “Но если это так, то вы можете начать прямо сейчас. Видите вон тот шкаф, под цветущей сиспитолой? Там вы найдете стальную щетку и совок. Очистите гуано, а потом обязательно отнесите его в компостную кучу. Затем промойте пол ароматизированной водой и высушите его замшевой тканью.





- Сию минуту, - сказал кугель, снова кланяясь. - Пожалуйста, не беспокойтесь больше! Только оставьте меня здесь, чтобы я получше познакомился с маленькой Пиппи во время моей работы.





“Я бы сказал, что нет!- Дама Трунадора протянула руку, тонкую, как ручка метлы, в бархатном рукаве. Зеленая птица наклонилась и, опираясь на свой грозный клюв, вскарабкалась ей на запястье. - Оставить нашу очаровательную малышку наедине с незнакомкой? В самом деле, Вайсса, о чем ты только думала?





Дама Вайсса скривила свой красный рот в гримасе отвращения. - Посмотри на его бедные маленькие коготки! Очевидно, вы не потрудились подстричь их за целый месяц. - Ничего страшного, Пиппи, дорогая! Теперь ты пойдешь со мной, и я покажу милому Кугелю, как мы подстригаем твои маленькие ногти на ногах.





Она протянула руку, и зеленая птица с готовностью переступила через нее, разминая свои серые чешуйчатые лапы для удовольствия на хорошо подбитой поверхности. Поморщившись, она протянула руку к Кугелю. - Вытяните руку, сэр. Подойди сюда, Пиппи! Ну вот и все! Видишь, Трунадора? Пиппи всегда узнает джентльмена, когда он его видит.





“Вы слишком добры, мадам,-сказал Кугель, едва сдерживая вздох, когда игольчатые когти пронзили его рукав и впились в запястье. Зеленая птица скользнула по руке Кугеля к его плечу, откуда ему был прекрасно виден ее крючковатый острый клюв.





Кугель также успел заметить клюв, когда тот укусил его три или четыре раза в процессе обучения подстригать птичьи ногти на ногах. Там были специальные серебряные ножницы для стрижки волос, специальный напильник с алмазной пылью и специальная мазь, которую потом намазывали на ноги твари. Дама Вайсса сидела, глубоко засунув руки в рукава, терпеливо инструктируя Кугеля, как ему будет больно, хотя он едва слышал ее из-за оглушительных криков существа.Время от времени она мягко увещевала Пиппи на том ласковом языке, на котором матери говорят с младенцами, когда он вынимает еще один полумесяц плоти Кугеля из сустава, кончика пальца или уха.





“Возможно, вы уже давно не держали в руках птиц, - заметила дама Вайсса, протягивая ей указательный палец. Она издала какой-то звук, похожий на поцелуи, и Пиппи спрыгнула с плеча Кугеля, оставив там кучу экскрементов хризопраза и громко хлопая крыльями по его голове. Зеленая птица уселась на руку дамы Вайссы и принялась прихорашиваться, а кугель, ощупывая кровоточащую рану в левом ухе, улыбнулся сквозь стиснутые зубы.





“Уже несколько лет, мадам. И, конечно, он еще не привык ко мне. Я верю, что мы станем большими друзьями, если мне позволят провести с ним немного времени наедине.





- Без сомнения, - сказала дама Вайсса, зевая. “Ну. Мы не должны сидеть сложа руки! Пожалуйста, уберите беспорядок под насестом дорогого ребенка, не так ли? А когда вы закончите, вы можете просто пойти в агентство носильщиков и принести мне новый комплект носильщиков. Скажите им, что я желаю иметь крепких парней одинакового роста, предпочтительно с каштановыми волосами. Защитные поножи тоже были бы неплохой идеей. И я полагаю, что вы захотите привезти сюда свои вещи—вы остановились в меблированных комнатах? Вы можете занять старую комнату Леодопойфа, она довольно хорошо обставлена.Да, и не могли бы вы зайти в магазин мадам Витронеллы и попросить ее приготовить пять бутылок моего личного одеколона? Пусть она его доставит. И тогда, конечно, я потребую, чтобы вы сопровождали меня, когда я уйду сегодня вечером. Дорогой Принц назначил меня главным судьей в конкурсе любительских работ по любовной поэзии! Так забавно!





- Скучный старый багаж!- Пробормотал кугель, бросаясь на узкую кровать, которую ему приготовили. Он вытянул свои длинные ноги и закинул руки за голову. Было уже за полночь, и он провел большую часть долгого дня на ногах, служа госпоже Вайссе.Во-первых, она выполнила тысячу мелких поручений, каждое из которых уводило его на значительное расстояние от дома и зеленой птицы, и хотя он напрягал слух, чтобы расслышать заклинание, с помощью которого дама Вайсса позволила ему пройти мимо гогмагога, все же не смог разобрать ни одного четкого слога. Вторая причина его раздражения заключалась в том, что он сопровождал ее ко двору принца Кандива Золотого.





Хотя этот последний также держал Кугеля далеко от объекта своего замысла, тем не менее он с нетерпением ожидал возможности похвастаться перед придворными дамами великолепной фигурой. Поэтому он был разочарован, узнав, что, находясь во дворце принца Кандива, он должен был оставаться во дворе вместе с лакеями и лакеями других дворян, попивая апельсиновую воду и маленькое печенье и прислушиваясь к разговорам внизу.





- Как бы то ни было, - сказал он себе, - я все еще Кугель умный! Я уже продвинулся дальше Метерналов, чья мудрость была несомненна. Разве я уже не проникла в дом и не завоевала доверие сестер? Я знаю, где хранится эта птица. Все, что мне сейчас нужно,-это возможность побыть с ним наедине и найти способ успокоить его, пока я буду уводить его из дома, а также выучить заклинание отступления, чтобы пройти мимо привратника.





Он обдумал первое требование, нахмурившись про себя. Не было никакой надежды совершить кражу в те часы, когда он должен был танцевать с госпожой Вайссой, потому что это был каждый час, когда она бодрствовала. Обычно она вставала где-то после полудня. За несколько часов до этого дама Трунадора внимательно присматривала за зеленой птицей.





Хмурый взгляд Кугеля потемнел, когда он вспомнил уксусные чары госпожи Трунадоры. Наконец он пожал плечами. “И все же, Кугель! Разве у вас нет верного пути с женским полом? Если ты не можешь снискать расположение старой ведьмы, то ты не дитя своего отца.





* * *





Поэтому, проспав всего несколько часов, Кугель направился в солярий. Когда он приблизился к двери, то увидел, что впереди него трудится кухонный работяга, неся пару ведер, полных чего-то, от чего шел пар.





- Эй, там! - А что это у тебя с собой?





Работяга поднял на него тусклые глаза. - Горячая вода из кухонного котла. Мой господин должен принять ванну.





“Твой господин? Ты имеешь в виду зеленую птицу?





- Даже он. Моя госпожа требует, чтобы его каждое утро приносили свежим. Меня побьют, если я доставлю его с опозданием, - многозначительно добавила она. Кугель тщетно искал изгиб плоти, который можно было бы ущипнуть или отшлепать, и удовлетворился тем, что вырвал ведра из рук работяги.





- Я доставлю воду сегодня же. Возвращайся к своей посуде!





Бормоча что-то себе под нос, работяга оставил его. Кугель отнес воду в солярий и протиснулся в дверь плечом вперед. Он сразу же заметил даму Трунадору с зеленой птицей на плече, бормочущую нежную чепуху, когда она кормила существо засахаренными шариками тапиоки.





- Доброе утро, дорогая леди, - сказал Кугель, ставя ведра на землю. - Вот видишь! Я принесла свежей воды для ванны маленькой Пиппи.





“По чьему приказу?- Потребовала дама Трунадора.





“Ну ... то есть ваша сестра просила меня позаботиться о птице во всех отношениях. Поэтому я здесь и готов служить вам так, как вы того пожелаете.





Дама Трунадора прищурила свои желтые глаза. Она нетерпеливо указала на широкий серебряный таз, стоявший рядом с высоким серебряным кувшином на столе, покрытом зеленым серпантином. - Тогда налей мне воды!





Кугель принес ведра и повиновался, смиренно и почтительно, как любой раб. “Что же мне теперь делать, мадам?





- Приготовь ванну, дурачок. Дама Трунадора сама схватила кувшин и налила немного охлажденной воды, благоухающей ароматом цветов ‘Уда. Она также бросила туда меру розовых лепестков. - Опусти руку в воду! Он должен быть мягкой и приятной температуры, не настолько прохладной, чтобы вызвать у моего обожаемого озноб, но ни в коем случае не настолько горячей, чтобы ошпарить его.





“Тогда, я думаю, тебе лучше добавить еще холодной воды, - сказал Кугель, борясь с желанием сунуть обожженные пальцы в рот.





Температура воды была отрегулирована к удовлетворению госпожи Трунадоры; только тогда она передала зеленую птицу на край серебряной чаши. Он с готовностью прыгнул в воду и сразу же начал плескаться, разбрасывая воду во все стороны, но чаще всего ему удавалось намочить Кугеля.





- Смотрите внимательно на Пиппи, - сказала дама Трунадора. - Не позволяй ему набирать воду в свои маленькие сладкие ноздри.





“Конечно, нет, мадам.





Дама Трунадора подошла к шкафу в стене и открыла его, обнаружив там маску Шандалуна, Бога южного ветра, которому поклонялись жители Фальгунто. Она подняла перед ним руки и испустила мольбу, и тут же теплый воздух вырвался из открытого рта Божественной маски. Кугель тем временем не сводил пристального взгляда с зеленой птицы, чьи мокрые перья пугающе съежились до серого подушечка, придавая ей вид какого-то нездорового гибрида птицы и утонувшей крысы.Все это время он размышлял о том, как бы ему расположить к себе даму Трунадору, раз уж его персона не сумела ей угодить.





- Мадам, - сказал наконец кугель, - у меня есть одна забота.





- Относительно моей крошечной возлюбленной? Дама Трунадора тотчас же обернулась и увидела, что с зеленой птицей все в порядке.





“Нет, мадам, это мое личное дело.





“А почему он должен быть моим?





“Я подумал, что вы могли бы дать мне совет, поскольку хорошо знаете свою сестру. Кугель скривил свое лицо, чтобы показать, насколько это было возможно, что он был охвачен острой досадой, хотя все еще обладал фундаментальным рыцарским импульсом.





“О чем ты там болтаешь, приятель? Ваисса легко узнаваема; все это тщеславие и потворство своим желаниям, - сказала дама Трунадора с резким смехом. “А в молодости она была очень хорошо известна любому красивому мужчине, пожелавшему обратиться к ней.





“Вот это меня и беспокоит, - сказал кугель, глядя вниз, как будто смущенный. Брызги воды ударили ему в лицо, и он скрыл косой взгляд на зеленую птицу рукой, которая смахнула воду. - Эта дама из почтенных лет. Когда она была окружена, я бросился к ней на помощь, как бросился бы на помощь моей матери. Она предложила мне работу у себя на службе, как мне показалось, из искренней признательности. Но…”





- Ну и что же?





Кугель закусил губу. “Как же я скажу это, не обидев вас? Вчера вечером она сделала определенные ... увертюры, нескромного характера.





Дама Трунадора оглядела его с ног до головы. - Как же так! - Для тебя?”





- Даже я, мадам.





Она от души расхохоталась. - Теперь, клянусь всеми богами, она впала в отчаяние!





- Излишне говорить, что я в растерянности,-продолжал кугель, заметив, что в глазах старухи появился некий проблеск добродушия, похожий на блеск только что отчеканенного золота. “Я ни за что на свете не стану разубеждать добрую леди в какой—либо почетной просьбе—пока плоть выполняет мужские требования, что она не всегда будет делать, - но если нет ничего другого, то нужно подумать о добром имени Леди.





Дама Трунадора завопила от смеха. - Ее репутация была разрушена много лет назад! В Кандив-корте была таверна, работавшая круглосуточно, "герб принца", и придворные юноши называли ее "ноги Ваиссы"!





- Боюсь, что теперь они говорят еще менее уважительно, - сказал Кугель с почти правдоподобным сожалением.





- О, и что же они говорят? Скажи мне!- воскликнула дама Трунадора. Она положила на стол перед струей теплого воздуха плюшевое полотенце. - И принесите маленького господина моего сердца из его ванны.





Зеленая птица была не склонна покидать теплую ароматную воду, и Кугель получил три незначительных и две значительные раны от ее клюва, прежде чем сумел сомкнуть руки вокруг ужасного на вид существа. Сопротивляясь желанию вышибить ему мозги, он поднес его к полотенцу и поставил на пол. “Говорят, сударыня, что госпожа Вайсса-жалкое дряхлое создание, давно потерявшее свою красоту, а теперь лишившееся рассудка.





“Неужели это так?- Дама Трунадора улыбнулась, наклонившись, чтобы посмотреть, как зеленая птица валяется на полотенце, хлопая крыльями, чтобы высушить их. “А что же еще?





- Ну, во-первых, говорят, что ее красота никогда не была достойна внимания. Кроме того, она была такой ненасытной и хищной, что молодые люди часто выбирались из окна ее комнаты, чтобы убежать, и думали, что сломанная нога-это разумный риск, если только они смогут убежать, - импровизировал Кугель. Он завернул пальцы в куртку, надеясь, что кровотечение остановится.





“Так они и сделали,-сказала дама Трунадора, протягивая Пиппи сахарную палочку. Птица клювом переломила его пополам. - Какая умная малышка! Они так и делали, пока я не показал им потайной ход в винном погребе, который ведет вниз к реке. Они предлагали спуститься вниз, чтобы принести бутылку прекрасного старого кобальтового Горного вина, чтобы сделать сладкий флирт еще слаще, и как они убежали, как только она выпустила их из виду! Три часа спустя она все еще будет задыхаться от нетерпения, а они уже далеко едут в Восточный Олмери, чтобы попытать счастья с женщинами-варварами.





- О боже, - сказал кугель, не в силах поверить своему счастью. - При всем моем уважении, сударыня, если бы я не был в долгу перед вашей сестрой за место здесь и за возможность познакомиться с Пиппи, то все это могло бы заставить даму Вайссу несколько понизиться в моем мнении.





“Называйте ее ужасной старой шлюхой, если хотите, - весело сказала дама Трунадора. Она посмотрела на пятна крови, просачивающиеся сквозь куртку Кугеля. - Это Пеппи тебя укусила? Вы найдете туалет вон там, через две двери по коридору налево. В красном сундуке в углу лежат марлевые и кровоостанавливающие средства.





“К сожалению, ты так же добродетелен и добродетелен, как и твоя сестра, - сказал кугель. “Но вернемся к главному, мадам: что же мне делать, если дама Вайсса снова начнет приставать? Я боюсь отказать ей, потому что мне стыдно признаться, что я не могу позволить себе потерять свое положение в вашем доме, и все же сама мысль об этом ... —“





- Ну, откажись от нее, приятель, - сказала дама Трунадора, ухмыляясь потрескавшимися и лишенными угрей губами. “Тогда я сам воспользуюсь вашими услугами. Это разозлит ее до апоплексического удара.





* * *





В течение следующей недели Кугель почти не спал, старательно культивируя свое знакомство с дамой Трунадорой днем и танцуя с дамой Вайссой ночью. Хотя последняя белдам и была, по правде говоря, невиновна в покушении на добродетель Кугеля—что странным образом притупляло его чувство гордости,—тем не менее она утомляла его своими постоянными поручениями, посылая его в сотню розовых и отделанных кружевом адов за новыми туфлями на семидюймовых каблуках, конфетами, мазями или париками.Таким образом, очарованный, он импровизировал часами злобных придворных сплетен для удовольствия дамы Трунадоры, потчевая ее, когда он откусывал аммиачные фекалии Пиппи, или готовил лакомые кусочки для наслаждения Пиппи, или играл на цитаре (плохо, так как его пальцы были перевязаны), чтобы Пиппи могла убаюкать приятный сон нежными мелодиями.





Хотя Кугель заслужил хорошее мнение дамы Трунадоры, ни одно из его стараний, казалось, не улучшило мнения Пиппи о нем. Птица продолжала яростно кусать его, как только у нее появлялась такая возможность. Он также не проявлял никаких магических способностей, даже к чтению второстепенных заклинаний; его вокальный репертуар ограничивался оглушительными воплями и единственным словом “привет”, на которое он нисходил с разной интонацией и с маниакальным упорством в течение нескольких часов подряд, пока Кугель не захотел стукнуться головой о стену, если не головой Пиппи.





Кугель также не мог воровать много сна в те три голых часа, которые отделяли его от ожидания любой из дам, потому что ему еще предстояло исследовать винный погреб, пока он не отыщет потайной выход. Через три часа тайных поисков, в течение стольких же дней, при свете огарка свечи, он наконец нашел его: затянутая паутиной дверь за грудой пустых ящиков, рядом с которой висел старинный и причудливо выкованный ключ. Еще час ушло на то, чтобы смазать замок и петли кухонным жиром, добытым у работяги; еще час-на то, чтобы заставить замок открыться.Кугель всмотрелся в сырой проход за ними, понюхал воздух реки и поздравил себя.





На следующий день, отправившись с поручением раздобыть для госпожи Вайссы три локтя клетчатого бомбазина Сапонса, Кугель отклонился от своих обязанностей и зашел на речную пристань, куда, по его мнению, должен был вести другой конец туннеля. Там он увидел множество маленьких лодочек, оставленных без присмотра, и улыбнулся про себя. Узнав так много, он ненадолго зашел в лавку мелкого волшебника на Рыночной площади, где среди сомнительных зелий и грубых обманов нашел то, что искал, и купил это за серебро госпожи Вайссы.





- Ну вот, пожалуйста! Уступите дорогу самой благородной и Милостивой дочери Девиат Лерт!- взревел кугель, шагая впереди ее скользящих и пыхтящих носильщиков. - Дама Вайсса самодовольно улыбнулась из своего высокого паланкина и приветливо помахала рукой другим знатным людям, которых несли по длинному проходу к дворцу принца Кандива, где факелы между кипарисами освещали путь. Две огромные магнолии с розовыми цветами цвели по обе стороны от входа во двор, и они рассыпали пышные лепестки на тех, кто входил через огромные ворота, украшенные хитроумно выполненным гербом Кандива.





Оранжевые огни струились из высоких окон дворца, так что белый гравий переднего двора казался ложем красных углей, потемневших там и сям от теней носильщиков, которые толпились перед несколькими спускающимися блоками. Кугель подскочил к ближайшему к Дворцовым дверям блоку и поклонился, протягивая руку даме Вайссе. Упершись пятками в кирпичную кладку, он вытащил ее из паланкина, и носильщики застонали от облегчения.





С тех пор как Кугель поступил к госпоже Вайссе на службу, ночь шла своим чередом, но теперь, когда госпожа Вайсса под руку с Кугелем направилась к парадной лестнице, послышался слабый, но отчетливый звук, похожий на треск слишком долго сохнущего над огнем железного котла. Дама Вайсса замешкалась на своем пути и пошатнулась так, что упала бы, если бы не заботливая рука Кугеля.





- О, в чем дело? - воскликнула она. “Что-то случилось с моим ботинком!





“Пусть верный Кугель посмотрит, Миледи, - ответил он, усаживая ее на спину одного из каменных Волков, охранявших двери дома принца Кандива. - Увы! Это тот, что слева. Казалось бы, каблук сломался.- И все же Кугель хорошо знал , что это не похоже, но действительно сломалось, потому что разве он не провел осторожные четверть часа с ювелирной пилой, разрезая ее под косым углом?





- Раздраженно воскликнула дама Вайсса. “И в ту ночь, когда Скилианд косоглазый должен был предстать перед судом любви и красоты! А теперь я опоздаю. О, это слишком несправедливо!





- Слишком несправедливо, чтобы это произошло, - сказал кугель с понимающей улыбкой. - Видите ли, дорогая леди, что я имею здесь для вас, если речь идет именно о таком происшествии? Твои второсортные банкетные туфли. Вы можете носить их сейчас и не пропустить ни одного момента веселья.





“Но, добрый Кугель, они совсем другого цвета, - встревожилась дама Вайсса. - Они алые и не подходят к моему платью.” И это было правдой; она носила ансамбль бирюзово-зеленого цвета, отделанный лунными камнями. Кугель, заранее подготовившись к этой жалобе, ответил::





- А! Тогда носите их только час, пока ваш верный раб бежит назад и приносит что-нибудь более подходящее. Так что вы не пропустите ни одного из ваших развлечений. У вас есть пара Горохово-зеленого цвета с бриллиантовыми каблуками, не так ли?





“Вот именно!- сказала дама Вайсса. “Да, Кугель, будь добр, принеси их мне. Разбуди Трунадору. Она тебя выпустит.- Она хихикнула и добавила: - ей не нужен красивый сон, это точно!





Кугель надел красные башмачки на пухлые ноги госпожи Вайссы и помог ей подняться по парадной лестнице и войти в двери. А потом он убежал в безлунную ночь со сломанными башмаками в руке и смехом в сердце.





Гогмагог в дверях угрюмо посмотрел на него, но довольно охотно впустил в дом Лерта, услышав пароль для входа. Оказавшись внутри, Кугель бросил сломанные ботинки на диван в прихожей. Одна из них отскочила от атласной подушки и с грохотом упала на пол.





“Кто там? - раздался резкий голос. Дама Трунадора посмотрела вниз по лестнице, прижимая халат к своей узкой груди.





- Только я, мадам, бедный Кугель. У меня болит голова; ваша сестра была так добра, что позволила мне лечь спать пораньше.





“Очень хорошо, - сказала дама Трунадора, и всякое подозрение исчезло из ее голоса. - Спокойной ночи, достойный Кугель.





- Приятных сновидений, мадам.





Кугель поспешил вглубь дома, но ему не удалось подняться по лестнице в башню госпожи Вайссы; вместо этого он направился прямо к солярию, задержавшись лишь для того, чтобы метнуться в уборную за толстым мешком, который он там спрятал.





В солярии царили тишина и тьма, потому что дочери Лерта не потерпели бы, чтобы лампа нарушала сон Пиппи. Тем не менее кугель пробрался между горшками с орхидеями и, посмеиваясь про себя, разглядел темный силуэт зеленой птицы на фоне стеклянной стены.





“А теперь, дорогая Пиппи, - сказал он, протягивая ей купленный в лавке волшебника сверток покорности, - попрощайся со своей избалованной жизнью. С этого дня у тебя есть новый хозяин, и ты увидишь, как он вознаграждает оскорблениями свою особу!





Сделав петлю из шпателя, Кугель накинул ее на голову зеленой птицы и туго затянул. - Сейчас же! Подойди ко мне, покорный!





Он поднял одно запястье, а другой рукой встряхнул мешок, в который собирался бросить птицу, чтобы она не убежала, когда он побежит с ней по туннелю к реке. Пиппи подняла голову и открыла пылающие глаза. Мгновение он смотрел на Кугеля, словно в изумлении. Затем его шерсть встала дыбом-верный признак плохого настроения.





— Я приказываю тебе идти ... - Кугель в ужасе замолчал, увидев, что шерсть все еще вздымается, а птица все увеличивается в размерах и выпрыгивает из своего железного кольца. Он приземлился на плитку перед Кугелем, который быстро попятился на всю длину шпанцеля. Он тщетно потянул ее за собой.





“Я сказал, что приказываю“ - но существо подняло руку ... руку!—и, застенчиво взмахнув рукой, поднял шпангоут и бросил его на пол. Теперь он был на голову выше Кугеля, и глаза его горели, как два костра-близнеца. Мерцающий колдовской свет, испускаемый при разрушении заклинания, показывал кугелю обнаженную фигуру и черты лица могущественного человека раннего средневековья.





Кугель уже хотел было броситься наутек, но маг сделал повелительный жест, и кугель почувствовал себя скованным льдом, едва способным дышать. Комната наполнилась ярким светом. Маг заговорил голосом, похожим на низкий гром:





- Вор, ты причинил мне столько неудобств! Вы стоили мне жизни сладкой и легкой отставки. Может быть, мне лишить тебя твоего? Или я придумаю какое-нибудь худшее наказание?





Маг вызвал пурпурные одежды, которые материализовались, чтобы окутать его тело. Затем он хлопнул в ладоши и позвал-резкий призывный крик. Откуда-то сверху донесся крик, менявшийся по мере приближения к дому, пока дверь в солярий не распахнулась настежь. Прилетела птица, зеленая птица с желтой головой и золотыми глазами. Он опустился на левое плечо мага. Через мгновение раздался еще один крик, пронзительный шум в ночи.Одна из стеклянных панелей разбилась вдребезги и впустила другую птицу, столь же похожую на первую во всех отношениях, за исключением того, что на ее шее висела цепочка лунных камней. Дрожа, задыхаясь от напряжения, он опустился на правое плечо мага.





- Мои дорогие, мои бедные малыши, мы должны двигаться дальше, - сказал Пситтик Дарателло с нежным сожалением в голосе. “Это было самое прекрасное укрытие, и Вы были храбрыми маленькими девочками, но эта двуногая ласка проникла в наше долгое убежище. Что же нам с ним делать? Может быть, я позволю тебе выклевать ему глаза? Но тогда у него все еще был бы язык, чтобы рассказать о том, что он здесь видел. И я не могу просить вас вытащить его язык, дорогие мои; это мерзкое существо может укусить одного из вас. Нет ... папа все-таки разберется с ним.





Дарателло протянул ему руку. “Заклинание иллюзий фелоджуна, маленькая Вайсса, если ты не возражаешь.





Последнее, что Кугель услышал, был пронзительный металлический голос одной из зеленых птиц, произносившей страшные слова, прежде чем голос Дарателло повторил их, и Вселенная раскололась на бессмысленные цвета и звуки.





* * *





Кухонная работница прождала час после обычного времени, пока Кугель придет за горячей водой, и только тогда решила, что лучше ей самой отнести ее в дом. Пройдя два шага до двери солярия, она остановилась и с открытым ртом уставилась на Кугеля умного, сидящего внутри железного кольца, его колени были подтянуты к ушам, локти напряженно отведены назад. Он склонил голову набок, наблюдая за ней пустым нечеловеческим взглядом, потом неловко наклонился и стал рыться своим длинным носом в чашке с семенами, ища семена проса.

 

 

 

 

Copyright © Kage Baker

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Время дюн»

 

 

 

«Голубиное лето»

 

 

 

«Тяжесть мертвецов»

 

 

 

«Цепи»

 

 

 

«Еще раз в бездну»