ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Zeppelin City»

 

 

 

 

Zeppelin City

 

 

Проиллюстрировано: Remton

 

 

#НАУЧНАЯ ФАНТАСТИКА     #СТИМПАНК

 

 

Часы   Время на чтение: 50 минут

 

 

 

 

 

Спасет ли изобретение Радио Джонса сегодняшний день? Может ли Амелия Спиндиззи перехитрить всю конкуренцию и перехитрить мозги в банках?


Автор: Майкл Свонвик и Эйлин Ганн

 

 





Радио Джонс, пританцовывая, спускалась по скользящим дорожкам. Она перепрыгнула с экспресса на местный, затем развернулась и помчалась назад, сбросив скорость так, чтобы можно было пересечь более медленные полосы по два и по три за раз. Она спрыгнула в начале переулка, посмотрела вверх как раз вовремя, чтобы увидеть дирижабль, исчезающий за стеклянным куполом небоскреба, и шагнула через металлическую дверь, оставленную открытой, чтобы выпустить тепло из печей внутри.





Стеклодувы оторвались от своей работы, когда она вошла в горячую мастерскую. Они весело поздоровались с ней:





- Эй, Радио!





- Джонси!





“Ты уже изобрел для меня подружку-робота?





Мастер магазина неуклюже двинулся вперед, улыбаясь. “У меня есть для тебя коробка специальных трубок, вон там, под скамейкой.





- Спасибо, Макки.- Радиоприемник порылся в карманах ее залатанного кожаного пальто и вытащил сложенный лист бумаги. - Эй, послушай, я хочу, чтобы ты составил мне смету для этих вот вакуумных трубок.





Мак внимательно изучил список. - Похоже, все довольно просто. Это не твой обычный экспериментальный мусор. Сколько вам нужно—по одному от каждого?





“Я думал, что больше похоже на сотню.





- Ну и что же? Лохматые черные брови мака сошлись в сердитой гримасе. - Ты планируешь выиграть крупную ставку на красных?





“Только не я, Я фанат белых всю дорогу. Нет, я вроде как надеялся, что ты дашь мне кредит. Я придумал кое-что действительно горячее.





- Ты наконец-то построил эту подружку для Рико?





Рабочие дружно рассмеялись.





“Да ладно тебе, я говорю серьезно.- Она понизила голос. - Я изобрел универсальный радиоприемник. Не фиксированная частота-перестраиваемый! Он будет принимать любую передачу по радиочастотному спектру. Покрути ручку управления, Вот ты где. С этим ребенком вы можете слушать каждый разговор в большой игре, если хотите.





Мак присвистнул. “В таком устройстве может быть очень много интересного.





- Забавно, но я и сам так думал.- Ухмыльнулось радио. “Так что, уоддайя говорит?





— Я говорю ... - Мак повернулся лицом к стеклодувам, которые все внимательно слушали, и проревел:-возвращайтесь к работе!- Тогда, нормальным голосом, Я скажу тебе вот что. Поставьте мне демо-версию, и если ваша штуковина работает так, как вы говорите, может быть, я вложу в нее деньги. У меня есть материалы, чтобы построить его, и доступ к розничным торговцам. Что-то вроде этого могло перемещать двадцать, может быть, тридцать единиц в день, во время игр.





- Эй! - Отлично! Когда начнется игра? В полдень, верно? Я привезу свой прототип, и мы сможем слушать, как игроки разговаривают друг с другом.- Она бросилась к двери.





“Ждать. Мак тяжело вошел в свой кабинет. Он извлек из сейфа пятидолларовую купюру и вернулся, держа ее перед собой на вытянутой руке. “Для варианта. Вы согласны не продавать никаких акций в этом без того, чтобы я сначала не увидел эту штуковину.





- О, Макки, ты самая лучшая!- Она вскочила на цыпочки и поцеловала его в щеку. Затем, сунув банкноту в задний карман джинсов, она отскочила в сторону.





Дом толстой Эдны находился всего в трех кварталах отсюда. Она уже была внутри и сидела на табурете, когда дверь с лязгом захлопнулась за ней. - Доброе Утро, Эдна!- Неоновая лампа, которую она установила над баром, как она с удовлетворением отметила, все еще работала. Мило и тихо, почти никакого жужжания к нему вообще. - Дай мне большую тарелку яичницы-болтуньи с пастрами и пиво сбоку.





Бармен скептически посмотрел на нее. “Давай сначала посмотрим на твои деньги.





С подчеркнутой беспечностью Радио положила купюру плашмя перед ней на прилавок. Эдна подняла его, поднесла к свету и медленно отсчитала четыре монеты и восемьдесят пять центов сдачи. Она поставила стакан под кран и крикнула через плечо: “Разрушь толпу, с порезанным членом!- Она вытащила пиво, поставила стакан на стойку и сказала: - Через минуту выйду.





- Эдна, нет никого в мире, перед кем ты не могла бы похвастаться с таким же удовольствием, как перед тобой. У тебя все еще есть тот пакет, который я оставил здесь?





Не говоря ни слова, Эдна достала из-под стойки бара завернутый в холст предмет и поставила его перед собой.





“Благодаря.- Радио развернуло ее прототип. Это было что-то вроде рабочего стола—просто трубы, резисторы и конденсаторы в металлической раме. Ни корпуса, ни огней трассировки цепи, и тюнер, который она должна была повернуть с помощью пары игольчатых плоскогубцев. Но это должно было сделать ее богатой. Она принялась перепроверять все разъемы. - Эй, включи это для меня, ладно?





Эдна сложила руки на груди и посмотрела на нее.





Радио вздохнула, снова порылась в карманах и бросила монетку на стойку бара. Эдна взяла шнур и вставила его в розетку под неоновым светом.





С тихим жужжанием трубки ожили.





“Эта штука ведь не взорвется, правда?- С сомнением спросила Эдна.





- Не-а.- Радиоприемник достал из кармана ее шинели пару игольчатых плоскогубцев и принялся искать сильный сигнал. - Скорее всего, тебя убьет током, а может, и подожжет само здание. Но она не взорвется. Ты насмотрелся слишком много кинескопов.





* * *





Амелия Спиндиззи ринулась вниз с Солнца, как ангел-самоубийца, вся в ярости и веселье. Ротор ее автожира заскулил и зарычал со скоростью ее погружения. Затем она сбросила скорость, и лезвия глубоко вонзились в воздух и вытащили ее, едва ли в сорока футах от Земли. Смеясь, она подняла нос своей птицы, чтобы скользнуть по верхушке одного из мостков, накренилась влево, чтобы нырнуть под второй, а затем вправо, чтобы прыгнуть-лягушка третий.Ее машина дрожала и дребезжала, когда она отскакивала от сжатия воздуха вокруг небоскребов, чтобы украсть этот крошечный кусочек дополнительного лифта, нарушая каждое правило в книге и не давая проклятия.





Красная лампочка на Радио-2 сердито вспыхнула. Одной рукой она выдернула разъемы для подключения наушников от Радио 3, соединяющего ее с рефери, и подключилась к своему контрольному аппарату. - Да ну?





Ровный, бесстрастный и жутко искусственный голос голого мозга XB-29 прорезал статику. - Амелия, что ты делаешь?





“Просто хотел привлечь твое внимание. Я собираюсь срезать локоть между девяностой и девяносто Первой авеню. Замысли мне Эстерхази, ладно?





“Вычислительный.- Ты же понимаешь, что это крайне опасно, - словно спохватившись, сказал голый мозг.





- Для меня нет ничего достаточно опасного, - пробормотала Амелия, слишком тихо, чтобы микрофон смог ее услышать. “И вполовину нет.





Спортивная тряпка повинуется мозгу! он назвал ее "наполовину влюбленной в легкую смерть", но Амелия Спиндиззи искала не легкую смерть. Это была неизбежная, трудная смерть невозможного навыка, стойко овладеваемого, но неизбежно недостаточного для решения проблемы—упорная битва за жизнь, проигранная как раз в тот момент, когда рука потянулась к победе и сомкнулась вокруг пустого воздуха. Несчастье, которое давало отрицание, как медаль чести, ее борьбе за забвение, когда она извивалась и падала в славном трагическом героизме.





До сих пор ей это не удавалось.





Не то чтобы ей не нравилось быть живой (по крайней мере, иногда). Она любила доминировать над воздушными потоками в своем огромном титановом вихре. Особенно ей нравились медленные повороты во все расширяющемся круге, когда она с изысканным терпением искала противника, лишь вздохнув от скуки, а затем с трепетом заметила его, крошечное пятнышко в океане неба. Ей нравилось, как ее тело вспыхивало от адреналина, когда она вела свою машину вверх к Солнцу, ища то сладкое слепое пятно, где добыча, ее машина и эта огромная атомная печь были все в одной линии.Больше всего ей нравилось мгновение тишины, прежде чем она нанесла удар.





Мне казалось, что я снова родился на свет.





Для Амелии эта игра была больше, чем просто игрой, потому что неизбежно должно было наступить время, когда координация, сила и точность, требуемые ее жестокой и хрупкой машиной, окажутся больше, чем она могла обеспечить, день, когда все небо соберет свои силы, чтобы сломить ее волю и заставить ее в конечном счете подчиниться. Так оно и будет. У нее была вера. Но до сих пор она стремилась лишь к тому, чтобы жить на пределе своих способностей, летать и играть в эту игру так великолепно, как только может человек, к удивлению несчастных земных классов.И о голых мозгах, которые могли только тяжело плавать в своих стеклянных резервуарах, в своих дирижаблях.





- Расчеты закончены.





“У вас есть моя позиция?





Камеры крутились на крышах соседних зданий, следя за ней. - Ну да.





Теперь она снова достигла максимального роста.





“Я сейчас войду.





Она полетела прямо к выходу из переулка. Сидя прямо в грудной клетке своего летательного аппарата, с педалями руля у ног, держа рычаги управления слева и справа, она позволила инерции толкнуть ее назад в кресло, как огромной руке. Восьмифутовые титановые лезвия вытянулись по кругу, а в центре она была похожа на сердце цветка. Это была нелегкая машина для полета. Он сочетал в себе тонкость полета с физическими требованиями к работе механической молотилки.





- Вытяните уровень по моему счету. Три. . . Два. . . Сейчас.





Ей потребовались все ее силы, чтобы правильно управлять машиной, в то время как g-силы пытались оттолкнуть ее от управления. Она летела прямо и прямо к Демпстер-Элли, улице, которая была только на фут шире, чем диаметр лопастей ее автожира, настолько мелкая погрешность, что она была бы урезана на месячное жалованье, если бы голые мозги увидели, что она задумала.





- Сдвиньте угол наклона лопастей на мою отметку, а руль-на мою вторую отметку. Три. . . Два. . . Марк. И. . . Руль.





Наклонившись на сорок пять градусов, она с ревом пронеслась по переулку, и от ее промывки задребезжали окна, наполняя их бледными удивленными лицами. На перекрестке она сменила высоту и нажала на руль, перевернув свой гироскоп так, что он накренился на сорок пять градусов в другую сторону (двигатель закашлялся и почти заглох, а затем снова взревел) и ударил вниз по Бернулли-Лейн (поворот на шестьдесят градусов здесь, где улицы пересекались под странным углом) и так далее на девяносто первый. Идеальный Эстерхази!Пять месяцев назад гиперкубированный комитет из половины голых мозгов метрополии объявил, что такой маневр невозможен. Но один отважный пилот доказал обратное в самолете, и Амелия решила, что она не может сделать меньше в гироскопе.





- Банк налево. Стабилизировать. Поднимитесь на высоту. Снимите предохранители с ваших бомб.





Амелия Спиндиззи повиновалась, а затем, посмотрев назад, вперед и в обе стороны, увидела маленькую крестообразную пылинку впереди и ниже, летящую низко над аллеей. Схватив очки, она посмотрела на эмблему крыла. Она с трудом могла поверить своей удаче—это был сам Большой Э! И у нее был четкий план на него.





Автожир врезался в полосу неровного воздуха, и Амелия схватила палки, чтобы восстановить контроль. Мотор сменил высоту, пропеллер загудел, лопасти ротора рассекли воздух. Теперь ее машина взбрыкивала, сворачивая в мусорную зону и рискуя выйти из-под контроля. Она боролась, чтобы вернуть его на ровный киль, выпрямила его, и качнулась в плотную дугу.





Боже, вот это была жизнь!





Она плыла и кружилась над городскими улицами, а толпы зевак наблюдали за разминкой хиджабов с высоких зданий и изогнутых Скайвокеров. Они кричали ей что-то ободряющее. - Не дай ей упасть, Амелия!- Опусти этого бродягу, Милли!- "Поверни его кругом, Спиндиззи!- Кровожадные ублюдки. Ее публика. Он кричал о кровавом убийстве и был вполне способен швырнуть в нее пивную бутылку, если бы они подумали, что она не справляется с заданием. В такие времена она почти любила их.





Но она терпеть не могла, когда ее называли Милли.





Работая педалями, двигая палками, танцуя под тихий джаз турбулентности в воздухе вокруг нее, она была Джозефин Бейкер, она была Кэб Кэллоуэй, она была воплощением изящества, остроумия и интеллекта на службе у развлечений. Толпа пришла в неистовство, когда она поймала сильный порыв ветра и понеслась боком к заветному городскому небоскребу Гауди.





Когда она привела все в порядок и автожир снова начал равномерно летать, Амелия посмотрела вниз.





Как ни странно, он все еще был там, все еще не подозревая о ней, летя низко в разминке и устанавливая мучные бомбы с брезгливой точностью, одну за другой.





Она резко сбросила скорость и сосредоточила все свое внимание на враге, величайшем летателе его поколения и ее собственного, явно оказавшемся в ее власти, если она сможет сначала избавиться от груза. Ее двигатель яростно завопил, и она закричала вместе с ним. - ХБ! Следующие пять перекрестков! Дай мне счет.





“На твоем росте есть риск попасть в зрителей.





“Я слишком хороша для этого, и ты это знаешь! Дай мне счет.





“Три. . . два. . . сейчас. Шесть. . . пять.





Каждый из перекрестков был огорожен веревкой и выкрашен в синий цвет с белым кругом в центре и красной звездой в сладком месте. Амелия включила бомбовый прицел, вычислила скорость ветра (голый мозг не мог этого сделать; нужно было присутствовать; нужно было чувствовать воздух как физическую вещь) и выпустила бомбы одну за другой. Затем она отчаянно дернула домкраты и швырнула их в радио 3. “Ну и как мы справились?- закричала она. Она была уверена, что поразила их всех на площади, и у нее была надежда, по крайней мере, на одну звезду.





“Квадрат. Круг. Круг. Звезда."Судья-голый мозг QW-14, хотя голос был идентичен ее собственному контролеру—сказал. Пауза. - Звезда.





- Да!





Теперь она приближалась к самому Эстергази, высоко и быстро. У него были все недостатки положения. Она расположила свой корабль так, чтобы самый кончик его тени целовал хвост его ярко-красного самолета. Он все еще вел себя так, как будто не знал, что она здесь. Но это было невозможно. Она могла видеть три дирижабля его команды высоко наверху, и если она могла видеть их, то они точно могли видеть ее . Так почему же он ведет себя так глупо?





Очевидно, он надеялся заманить ее внутрь.





“Я вижу твою маленькую игру, - тихо пробормотала Амелия. Но какой же маленький грязный трюк прятал Эстергази в рукаве? Красная лампочка мигала на Радио 2. Ну и черт с ним. В такой момент ей не нужны были бескровные советы ХБ-29. - Ладно, красавчик, давай посмотрим, что у тебя есть!- Она сильно толкнула палку вперед. Затем вспыхнуло Радио 3-и это она не могла проигнорировать.





- Амелия Спиндиззи, - сказал судья. - Ваше разрешение на полет аннулировано. Возвращайся в штаб.





Рефлекторно она отдернула дроссель назад, ускоряя погружение. - Ну и что же?





- Повторяю: возвращайтесь в штаб. Жду дальнейших распоряжений.





Амелия сердито выдернула домкраты из "Радио-3". Почти сразу же загорелась лампочка на Радио 1. Когда она подключилась, глухой механический голос голого мозга ZF-43, ее командира, заполнил ее наушники. “Я разочарован в тебе, Амелия. Расточительность. Неэффективное расходование ресурсов. Пилоты не должны утомлять себя без необходимости. ХВ-29 должен был лучше контролировать тебя. Ему будет объявлен выговор.





“Это была просто игра на повышение,-сказала она. “Ради забавы. Ты ведь помнишь забаву, не так ли?





Последовала пауза. “С моей памятью все в порядке,-сказал наконец ЗФ-43. “Я действительно помню веселье. А почему ты спрашиваешь?





“Может быть, потому, что я сумасшедшая, как старый болван, ЗФ, - сказала Амелия, лениво задаваясь вопросом, Сможет ли она свернуть автожир. И никто никогда не видел. Но если она пойдет на максимальную высоту, перережет дроссель и сильно ударит по рулю, это должно перевернуть его. Затем, если она сможет достаточно быстро перезапустить двигатель и резко ударить по рулю в другую сторону. . . . Это просто может сработать. Она могла бы попробовать прямо сейчас.





- Немедленно возвращайтесь на дирижабль. Игра начнется менее чем через час.





“Да ну тебя, ЗФ. Роджер.- Уже не в первый раз Амелия задумалась, Может ли голый мозг читать ее мысли. Она должна будет попробовать рулон позже.





* * *





Меньше чем за то время, которое потребовалось, чтобы взбить яйцо и шлепнуть его на тарелку, Радио Джонс разогрела свой тюнер и включила сигнал. “Может быть, потому что я сумасшедший, как старый болван, ЗФ, - проскрипел кто-то.





- Эй! Я знаю этот голос—это Амелия!” Если у радио и был герой, то это была летчица.





- Возвращайся на дирижабль.—”





- Криминал! Голый Мозг! О крысы, статика . . .- Радио слегка подправило настройку с помощью плоскогубцев.





—UKS, ZF. Роджер.





Эдна поставила тарелку с яйцами и пастрами рядом с приемником. “Вот твой завтрак, вундеркинд.





Радио отключило питание. - Черт возьми, я никогда раньше не слышал о мозгах. Жуткий.





К этому времени она уже привлекла внимание нескольких обитателей дома Толстой Эдны.





“Что ты там такое делаешь, Радио?





“А как это работает?





“А ты можешь мне его сделать, Джонси?





“Это универсальный тюнер. Домой на любой воздушной волне вообще.- Радио схватило бутылку с кетчупом, перевернуло ее над тарелкой и сильно ударило. Все вокруг было забрызгано красным. - Она принялась за яйца. “Я не буду делать его для тех, кто его хочет, - сказала она с набитым ртом. “Но это тебе дорого обошлось.





“А они знают, что ты слушаешь?- Это был Руди рыжий, лохматый и небритый, прирожденный смутьян, интересовавшийся только политикой и подрывной деятельностью. Он всегда предсказывал, что Кулак мозга вот-вот обрушится на него. Как бы то ни было, в конце концов все согласились: такие люди, как он, имеют тенденцию исчезать. Однако самые несносные из них задержались дольше, чем остальные. “Как ты можешь быть уверен, что они не слушают тебя прямо сейчас?





— Ну, все, что я могу сказать, Руди,— она вытерла рот рукой, так как бар Толстой Эдны был не загроможден салфетками, - это то, что если у них есть что-то, что может опрокинуть законы электромагнетизма, как мы их знаем, и превратить приемник в передатчик, тогда больше энергии для них. Это хороший Хак. Эй, игра начнется через несколько минут. На кого ты ставишь?





- Радио, ты же знаешь, что я не ставлю человека против человека, - сказал Руди. "Наша энергия должна быть сосредоточена на наших угнетателях-голых мозгах. Но вместо этого мы делаем все, что они хотят, потому что они направили всю нашу агрессию в тривиальное отвлечение, созданное, чтобы держать массы одурманенными и успокоенными. Игры - это опиум для народа! Ты должен поумнеть и присоединиться к борьбе, Радио. Это ваше устройство может быть нашим секретным оружием. Мы могли бы использовать его, чтобы подслушать их заговор против нас”





“Не такая уж это и тайна, - заметило Радио, - если она уже разлетелась по всему бару Эдны.





“Мы можем сказать людям, что это не работает.





- А ты что, совсем безмозглый? Вот это и есть мое модное брючное образование в колледже. Я никому не говорю, что это не работает.





* * *





Амелия Спиндиззи накренила свой крошечный корабль и повернула его к огромному операционному Зеп императору . Дирижабль выдвинул свою посадочную площадку, и Амелия ловко взмыла на нее, маневрируя, как она думала, как бросок Пенни, быстрый прыжок на целевую платформу, которая затем втянулась в гондолу воздушного корабля.





Она выбралась из кабины пилотов. Чумазый Хьюи бросил ей швартов, и она привязала свою машину. “Тебе приказано явиться в зал, летунья,-крикнул он. “Что же ты натворил на этот раз?





“Я думаю, что напомнила ЗФ-43 о его потерянной телесности, Хьюи.- Амелия вскарабкалась по бамбуковому трапу.





“Ты делаешь это для меня каждый раз, когда я смотрю на тебя.





- Следи за этим, Хьюи, или я приду и преподам тебе урок, - сказала Амелия.





- Амелия, я буду учиться у тебя в любое время.





Она швырнула в него курок от колеса, и механик, хихикая, нырнул в сторону. "Механический юмор", - подумала Амелия. Вы должны позволить им иметь свои шутки за ваш счет. Это может сделать вас или сломать, что они делают с вашим ' гироскопом.





Зал голых мозгов находился посередине корабля. Высокие потолки, голые стены, отделанные бамбуковыми панелями, пахли лимонным маслом и пчелиным воском. Окна были закрыты ставнями, чтобы в комнате было темно; мозги не нуждались в свете, и команда была счастливее, не глядя на них. Два ряда огромных стеклянных банок, вставленных в дюралюминиевые рамы, выстроились вдоль стен зала. Внутри банок в мутном Электролитном супе неподвижно плавали огромные розовые мозги.





В центре темной комнаты полукругом стояли ротанговые кресла, перед ними-динамик и телевизионная камера. По полу к каждой стеклянной банке тянулись провода.





Амелия плюхнулась в ближайшее кресло, расстегнула молнию на летной куртке и сказала:





Раздался скрежещущий звук, когда один из мозгов отрегулировал камеру. Из динамика донесся металлический бесплотный голос: Это был ЗФ-43. - Амелия. Мы оборудуем ваш autogyro с важным новым прибором. Очень важно, чтобы мы испытали его сегодня.





“А что он делает?- спросила она.





“Если он сработает правильно, то парализует двигатель лейтенанта Эстергази.





Амелия пристально посмотрела в глазок камеры. “А зачем мне это делать?





- Очевидно, что нет, Амелия.- Голос ЗФ был таким же бесстрастным, как и всегда. - Это мы хотим, чтобы ты сделал это. Вы нас очень обяжете в этом вопросе.





“Ты мне скажи, ЗФ, почему я хочу жульничать.





- Амелия, ты же не хочешь жульничать. Тем не менее, вы находитесь в нашем распоряжении. У нас есть экспериментальные устройства для тестирования, и правила вашей игры для нас не важны. Это может быть духовное усилие для вас самих, это может быть возбуждающее развлечение для множества людей, но для нас это военное упражнение.- Последовала пауза, как будто ЗФ на мгновение оказался где-то еще, а затем он продолжил. - НК-14 предлагает мне сообщить вам, что самолет лейтенанта Эстергази может скользить с заглохшим двигателем. Для пилота это почти никакой риск.





Амелия еще яростнее впилась взглядом в телевизионную камеру. “Это к делу не относится, ЗФ. Я бы сказал, что мой autogyro гораздо меньше зависит от своего двигателя, чем самолет Эстергази. Почему бы не дать устройство каждому из нас, для квадратного соответствия?





- Есть только одно устройство, Амелия, и мы должны проверить его сейчас. Вы здесь, вам доверяют. Эстерхази слишком независим. Вы будете брать устройство.- Скрежещущий звук, как от плохо смазанного механизма. - Или ты не будешь участвовать в игре.





“А какие у этого ублюдка характеристики? Как это работает?





“Тебе все расскажут, Амелия. Заблаговременно.





“А где же он?





“Пока мы тут разговариваем, его устанавливают в твой автожир. Красная кнопка на вашем джойстике управляет им: нажмите, он включен. Отпустите, все кончено.





“Меня это совсем не радует, ЗФ.





- Иди к своему автожиру, Амелия. Лети хорошо.- Свет еще больше потускнел,и камера снова щелкнула, когда хрусталик закрылся. ЗФ-43 выключил мир за пределами своей банки.





* * *





Руди проглотил десятицентовую порцию бобов, колбасы и столько Явы, что хватило бы ему на весь оставшийся день. Это должно было быть очень долго. Запланированная игра должна была вывести людей на улицы, и он не мог упустить такую возможность для вербовки. Он знал свои цели: не толстые, добродушные парни, ловящие несколько часов веселья перед тем, как попасть в ночную смену. Только не их остроглазые жены, жонглирующие детьми и хватающие в пятницу зарплату, чтобы не тратить ее на выпивку. - О, нет.Избирательный округ Руди состоял из молодых людей голодного вида, только что вышедших из подросткового возраста, безработных, умнее, чем следовало бы, и еще не накачанных алкоголем. Каждый десятый брал у него брошюру. Из них каждый двадцатый брал бы ее домой, каждый пятидесятый читал бы ее, каждый пятый принимал бы ее близко к сердцу, и каждый тысячный искал бы его и слушал больше.





Единственный способ оправдать его усилия, единственный способ собрать воедино все силы-это выпустить как можно больше брошюр. Это была игра в цифры, как лотерея, или как продажа страховки.





Руди как-то раз продал страховку, еженедельно собирая пяти-и десятицентовики с тех, кто был полон надежд и отчаяния. Вплоть до того дня, когда ему вручили брошюру. Он взял ее домой, прочитал и понял, какой обманом была его жизнь, каким шулером он был для корпоративных властей, какое мошенничество он совершал по отношению к своим собственным людям, тем самым людям, которым он должен был помочь сбежать от рутины их жизни.





Он допил кофе и вышел на улицу. Толпы людей уже собирались возле городской площади—обширной открытой площади в самом центре города, вырезанной из старых магазинов, доходных домов и кабаков, которые когда—то процветали там, - где должен был состояться высший пилотаж. Он выбрал угол возле каких-то полуразвалившихся складов на грязной южной окраине площади. Вот где будет его народ, его пахота, как он думал о них.





"Возделывание земли" - это слово использовал его дед, когда Руди был молод. Старик с любовью говорил о пашне, о земле, которую он возделывал в молодости. Пашня, по его словам, отвечала ему, как женщина, принося плоды непосредственно благодаря его заботе и вниманию. Не то чтобы у него, Руди, было слишком много времени, чтобы тратить его на женщину—но это не имело значения на улицах, где женщины были свободно доступны и ненадолго доставляли удовольствие. Половой акт, по его мнению, был переоцениваем. Политика-совсем другое дело, и он заводил друзей среди мужчин и женщин, которые чувствовали то же самое.Они держались на расстоянии друг от друга, так что голые мозги не могли уничтожить их всех за один рейд. Когда они спаривались, то делали это очень быстро, и они не обменивались именами.





Ловко пробираясь сквозь собравшуюся толпу, он протягивал ей только по одной брошюре за раз, да и то лишь после того, как ловил на себе внимательный взгляд. Добровольное подношение добровольному рецептору-это не было противозаконно. Это не было памфлетизмом, который можно было легко собрать. Меньше всего ему хотелось, чтобы его собрали и, если слухи окажутся правдой, вымыли его серое вещество и скормили голым мозгам.





Но для того, чтобы создать свой кадровый состав, чтобы сделать свой след, ему нужно было раздавать тысячу брошюр в день, и толпы, подобные этой—в городе или на скользких дорожках в час пик—были единственным способом сделать это.





- Возьми это, брат. Спасибо.- Он повторял это снова и снова. - Салам, брат, могу я предложить тебе вот это?





Он должен был продолжать двигаться, не мог нигде задерживаться, держал глаза открытыми для предательского взгляда глаза мозгов. Когда он только начинал свой бизнес, то искал только мужчин, похожих на него самого. Но этот подход оказался слишком медленным. С тех пор он научился оценивать толпу одним взглядом и мысленно отмечать восприимчивых. Это был высокий чернокожий человек в синем платочке, тощий веснушчатый человечек в рваном рабочем костюме, неряшливый парень с клочковатой бородкой и красными подтяжками. Все мужчины, и в основном молодые. Он позволил своим соотечественницам самим разбираться с женщинами.Я не хотел никаких недоразумений.





Сначала парень с платком. Зрительный контакт, вопрошающий взгляд, несексуальный аффект, пробное предложение брошюры. Он берет его! Зрительный контакт, короткий кивок, на маленького парня. Парень отворачивается. Выкинуть. Не предлагай мне брошюру. Переходим к третьему парню—





“А это еще что такое?- Флятфут! - А Глаз? Уж не кулак ли это? Лучше всего копытить его.





Руди сделал ложный выпад в сторону полицейского и пробежал мимо него с другой стороны, проскакивая через толпу, как Джим Торп в поисках приземления. Он не оглядывался назад, но если бы коп был глазом, у него была бы подмога Пронто. Вокруг большого парня в оранжевом парике, мимо испуганной дамы с кучей детей-ура!- чуть не перевернулась детская коляска. А что это там на земле? Нет времени думать об этом! Вверх и вниз, по переулку, и в дверь, которая приоткрылась щель. Закройте его, защелкните, заклините замок. ПОДАЧКА.





Руди отвернулся от пожарной двери. Здесь было почти совсем темно. Он находился в старой, обветшалой кинескопной гостиной, окруженной скамьями, полными поклонников кинескопа, их глаза были прикованы к крошечным экранам, прикрепленным к спинкам скамей перед ними. На каждом экране крутился один и тот же размытый фильм: "современность", "братья Маркс".





Он сел и опустил монетку в щель автомата.





Теперь он был просто обычным Джо в кино. Анонимная единица масс, ничем не отличающаяся от других. За исключением того, что с ним не было его девушки. Или вообще подружка. Или какой-то реальный интерес в том, чтобы иметь подругу. Или во что-нибудь настолько исторически тупое, как поход в кинозал.





Руди слышал об этом конкретном кинескопе во время сеанса "знай врага". Это должно было быть смешно, но его юмор возник из глубокого классового уклона. Разыгрывалась сцена, в которой Харпо, Чико и Зеппо работали на конвейере, в то время как их начальник (Гручо) флиртовал с инспектором эффективности посещения (Маргарет Дюмон). Зеппо и Чико методично работали гаечными ключами, затягивая болты на бомбах, которые безжалостно скользили в поле зрения на конвейерной ленте.Харпо, оснащенный маленькой ручной пневматической дрелью, работал сначала регулярно и эффективно, сверля отверстие в бомбовом плавнике, который Зеппо быстро отвинтил, а Чико заменил новым плавником. То, что его работа была бессмысленной, казалось, совсем не беспокоило его. Но затем, не замечая этого, Граучо прислонился к длинному рычагу, увеличивая скорость ремня. По мере того как темп нарастал, Харпо понял, что сверло можно заставить двигаться все быстрее и быстрее, точно так же, как и сборочный конвейер.Он был очарован буром, а затем одержим им, заполняя плавники бомб таким количеством отверстий, что они выглядели как кусочки швейцарского сыра.





Чико и Зеппо тем временем продолжали работать все быстрее и быстрее, по мере того как очередь ускорилась. Для них это было мрачное дело. Чтобы не отстать, им пришлось воспользоваться двумя гаечными ключами, по одному на каждую руку. Пот лился с них градом. Они сняли свои шляпы, затем куртки, затем рубашки и брюки, оставив их одетыми только в объемное нижнее белье. С другой стороны, Харпо вообще не чувствовал никакого давления. Он начал сверлить дырки в своей шляпе, затем в куртке, затем в рубашке и брюках.





Граучо втолкнул Дюмона в свой кабинет, затем снял шляпу, прижал ее к груди и отбросил в сторону. Он гонялся за ней вокруг стола. Дюмон излучал одновременно оскорбленное достоинство и высокомерное сексуальное любопытство. Пародируя властность, Граучо прижал Дюмона к стене, неожиданно выдернул розу из ближайшей вазы и, низко поклонившись, предложил ей.





Очарованный, Дюмон улыбнулся и наклонился, чтобы принять его.





Но затем, одним сложным и странно грациозным движением, Граучо развернул Дюмона вокруг своей оси, наклоняя ее назад в своих руках, параллельно полу. Глаза Маргарет Дюмон дико метнулись по сторонам, когда она поняла, как опасно близка была к падению. Тем временем Харпо начал сверлить отверстия с другой стороны стены, сверло проходило сквозь штукатурку, каждый раз пропуская Гручо мимо усов. Его отчаянные движения, когда он пытался уклониться от приближающегося бура, были неправильно поняты экспертом по эффективности, который попытался ударить его.Однако каждый раз, когда она пыталась это сделать, то едва не падала и была вынуждена крепче прижимать его к себе. Граучо нахмурил брови, явно довольный своей романтической доблестью.





Но именно в этот момент Харпо всадил Дюмонту пулю в зад. Она наклонилась вперед, выплюнув возмущенное "О", одновременно теряя равновесие и достоинство, а также опрокидывая Гручо. Они вдвоем упали на пол, продолжая бороться. Именно в этот момент Чико и Зеппо, все еще в нижнем белье и с Харпо на буксире, появились в дверях, чтобы сообщить о проблеме, и увидели пару на полу, мечущуюся и беззвучно кричащую друг на друга. Не колеблясь, все трое радостно подпрыгнули в воздух на вершине кучи.Позади них беглый сборочный конвейер наводнял фабрику бомбами, которые теперь ворвались в офис огромной волной. Экран побелел, и на одной из карточек было написано: Бах!





Публика громко хохотала. Но Руди было не до смеха. Ни у одного из этих персонажей не было ни капли здравого смысла. Кроме того, было ясно, что надлежащие меры по охране здоровья и обеспечению безопасности трудящихся не были приняты. Во-первых, Харпо никогда не следовало давать эту дрель. И Маргарет Дюмон! О чем она только думала? Как она могла согласиться на такую унизительную роль?





Руди поднялся со стула. - Товарищи!- завопил он. “Почему ты смеешься?





Несколько зрителей быстро подняли головы, затем пожали плечами и вернулись к своим кинескопам. “Мы смеемся, потому что это смешно, недоумок,-пробормотал угрюмый молодой человек.





“Эй ты там, брат, - прямо обратился к нему Руди. В конце концов, из всех присутствующих именно он был избирателем Руди. “Тебе не кажется забавным, что мозг работает с людьми сверх всякой меры? Что они ускоряют сборочные линии, не считаясь с естественным темпом рабочих и не повышая их вознаграждения? Как ты думаешь, это смешно, что человеческие мужчина и женщина встанут на сторону мозгов против их собственного вида? Подумайте вот о чем: что, если бы Чарльз Чаплин—человек, уважающий достоинство рабочего—сделал этот кинескоп?В этом не было бы ничего смешного: вы бы оплакивали бедняг на конвейере по сборке мозгов. Как вы должны оплакивать Чико и Зеппо, чья мечта о жизни честного труда и справедливого вознаграждения была жестоко эксплуатирована.





- Ай, Заткни свою пасть!- Это был не тот молодой человек, к которому обращался Руди. Это был голос пожилого человека, озлобленного долгими годами разочарований и нищеты.





“Прошу прощения, сэр, - сказал Руди. “Ты имеешь полное право злиться. Вы заслужили свой досуг и дорого заплатили за право сидеть здесь в темноте и подвергаться нападкам своекорыстного мусора индустрии развлечений. Пожалуйста, вернитесь к своему кинескопу. Но, умоляю вас, не проглатывайте ткань лжи, которую она вам предлагает. Спорить с ней. Отбивайся! Сопротивляйся!





Огромная рука протянулась из темноты и схватила Руди за правое плечо.





“Вот именно, приятель, - раздался твердый, но спокойный голос. “А почему бы нам с йезом не пойти вместе и не продолжить этот разговор в участке?





Руди извернулся в объятиях флятфута. Внезапный удар головой в солнечное сплетение, пинок, чтобы выбить ноги из-под него, и Руди побежал быстро, ни разу не оглянувшись, чтобы посмотреть, не преследуют ли его. На полпути к выходу он заметил узкую круглую лестницу, которая уходила вниз в недра земли под кинескопной гостиной. Он нырнул в темноту, вниз по паровым туннелям, которые проходили под всеми зданиями старого города.





Это была третья фаза его плана: бежать со всех ног.





* * *





У Амелии оставалось меньше пяти минут до начала игры. Она бросилась к кабине пилотов и своему автожиру. Чумазый Хьюи ждал, и он не выглядел счастливым. “Почему ты не сказал мне, что у тебя есть работа над машиной? Ты мне больше не доверяешь?





- Хьюи, я уже встал. Мы можем поговорить об этом позже.- Она прыгнула в кабину пилотов. Двигатель уже работал. Даже когда он был взбешен, Хью знал свое дело. - Просто выброси меня отсюда. Сейчас раздастся свисток.





Чумазый Хьюи помахал рукой, и Амелия схватилась за рычаги управления. Все на своих местах. Она кивнула, и стартовая платформа вытолкнула автожир из Зэпа в взлетное положение.





Раздался паровой свисток. Игра была в движении.





Амелия пиналась, толкалась, крутила педали и кричала своим невероятным аппаратом в воздух.





Какое-то время все было хорошо. Как и полагалось по традиции, летающие асы появились в строю гусей-ви с противоположных сторон площади, игнорируя друг друга на первом пролете, за исключением легкого взмахивания крыльями в знак приветствия, а затем изогнулись в небо над головой. Затем началась серия захватывающих движений, которые приведут к душераздирающему воздушному балету спортивного воздушного боя.





На первом боевом проходе преимущество было у красных. Но затем болван О'Брайен бросил свой автожир в безумный боковой занос, который заставил половину их самолетов остановиться в беспорядке, чтобы не быть разорванными его лезвиями. Амелия и хмель Винзовски бросились в отверстие и побежали пять звезд, аккуратные, как булавка, прежде чем противник смог оправиться.





Амелия, смеясь, остановилась, но тут же обнаружила, что большая буква " Е " идет прямо за ней и быстро приближается к ее хвосту. Она присела на корточки над своей палкой, приподняв бедра с сиденья, натянутые, как провод, испытываемый на разрушение, нейроны щелкали и потрескивали, как генератор Теслы. - Ты поймаешь меня, - радостно прошептала она, - и я клянусь Богом, что больше никогда в жизни не полечу.





Потому что если и было что-то, что она знала, так это то, что Эстергази не поймает ее. Теперь она была в своей стихии. В это бесконечное мгновение, которое длилось вечно, все это были инстинкты и рефлексы, похоть и слава. Она была местью и праведной яростью. Она была смертью во всей ее холодной и обнаженной красоте.





Затем из ниоткуда вылетела ракета и взорвалась прямо у нее перед носом.





* * *





Руди протопал по паровым туннелям так, словно каждый палец в кулаке мозга был у него на хвосте. Чего они еще не сделали—пока. Он был уверен, что ускользнул от бесстрашного Фосдика.





Впрочем, это был только вопрос времени. Он знал, что еще у Толстой Эдны есть бассейн, в котором они собираются провести это свидание. Но когда кулак пришел за ним, он не собирался уходить покорно, с поднятыми руками. Только Не Руди. Вот почему он теперь бежал, хотя и ускользнул от флятфута. Он готовился к тому дню, когда все это рухнет, и его скорость, преодолевая изгибы и повороты туннелей, будет означать разницу между побегом и захватом, выживанием и смертью.





Свет от электрического фонарика Руди отражался от прямоугольника светоотражающей ленты, которую он приклеил к одной из стен на уровне груди. Значит, прямо передо мной. Скоро будет поворот. И, конечно же, впереди были два куска ленты вместе, как знак равенства, на правой стене. Что, вопреки здравому смыслу, означало поворот налево.





Он бежал, извиваясь и поворачиваясь под диктовку вспыхивающих лент. Левая сторона. . . два права. . . долгий спуск вниз, который он не помнил, но который, должно быть, был правильным, потому что впереди сверкнула еще одна полоска отражающей ленты, а за ней еще две, указывая на левый поворот. Он нырнул в новый туннель, а затем, почти падая, спустился по грохочущим металлическим ступеням, что определенно было неправильно. В самом низу туннель переходил в огромную пещеристую черноту. Он споткнулся и остановился.





Сверху на него налетел холодный ветер.





Руди вздрогнул. Это было неправильно. Он никогда раньше здесь не был. И все же прямо перед ним светилась еще одна вкладка ленты. Он поднял свой электрический фонарик с земли перед ногами, чтобы рассмотреть его.





И когда он поднял его, то вскрикнул от ужаса. В свете фонаря можно было разглядеть насмешливую горгулью человека: грязного, серокожего, одетого в лохмотья, с бегущими язвами на уродливом лице и всего тремя пальцами на руке, которая насмешливо держала сверкающий прямоугольник отражающей ленты.





“Это больши, - ни к кому конкретно не обращаясь сказало существо.





“А я думал, что он Меньшевик, - сказал второй голос.





- Нет, это твардохлебник, - сказал третий. - Жалкий кусака на объедки других людей.





- Мои братья!- Воскликнул Руди со смешанным чувством ужаса и восторга. Его факел скользил от одного чудовищного лица к другому. Перед ним стояла толпа гротесков. Это были сломанные остовы людей, ужасно изуродованные несчастными случаями на производстве, болезнями и банным джином, существа, которые были загнаны во тьму не только бедностью, но и рефлекторными взглядами тех, кто раньше был их товарищами и компаньонами. Отвращение Руди сменилось огромным и ужасным чувством жалости. “Полагаю, вы заманили меня сюда с какой-то целью. Что ж. . . а вот и я.Скажи мне, что такого важного, что ты должен играть в эти игры со мной.





- Малыш сразу переходит к делу.





“У него хороший ум.





“Но никакого чувства юмора. Слышал, как он однажды заговорил.





Проглотив свой страх, Руди сказал: "Теперь ты смеешься надо мной. Товарищи! Это отчаянные времена. Мы не должны вцепляться друг другу в глотки, а скорее работать вместе на общее благо.





“Он совершенно прав.





- Сказал дяде, что у него хороший ум.





Один из самых крупных мужчин схватил уродливой рукой куртку Руди и легко поднял его с земли. - Послушай, приятель. Кто-то должен сказать тебе что-то важное.- Он потряс Руди для большей убедительности. “Значит, ты пойдешь с миром, хорошо? Не делай ничего глупого. Помните, кто здесь живет и может видеть в темноте, а кто нет и не может.





- Братец! - Да! Ну конечно же!





“Хороший.- Титан отпустил Руди, и тот упал на пол. - Открывайте, ребята.- Темные фигуры оттолкнули неясную груду коробок и пустых бочек от обитой сталью двери. “Туда.





Руди вошел в дверь.





Она закрылась за ним. Он слышал, как ящики и бочки ставятся на место.





Он был в лаборатории. Несмотря на скудное освещение, Руди видел столы, заставленные огромными банками, Соединенными стеклянными трубками и оплетенными электрическими кабелями. Все вокруг шипело и булькало. В воздухе пахло озоном и жженой серой.





В центре комнаты, освещенной единственной лампой накаливания, свисающей с потолка, находился стеклянный резервуар добрых двадцати футов длиной. В его мрачном нутре вяло двигалась огромная фигура, заполняя его почти целиком—одинокий огромный осетр. Руди не был сентиментален, но ему казалось, что огромная рыба, неспособная плавать или даже поворачиваться в своих тесных клетках—фактически, неспособная делать что—либо, кроме как медленно двигать плавниками, чтобы удержаться на плаву и трепетать жабрами, чтобы дышать, - должна вести мрачное и ужасное существование.





Кабели змеились от резервуара к ближайшему нагромождению электрических устройств, но он не обращал на них особого внимания. Его внимание привлекла женщина, стоявшая перед аквариумом. Ее лабораторный халат, казалось, светился в темноте.





Она явно ждала его, потому что без всяких предисловий сказала: “Я-профессор Анна Павлова.- Ее лицо было старым и осунувшимся,глаза горели страстным огнем. “Вы, вероятно, никогда обо мне не слышали, но ... —”





“Конечно, я знаю вас, профессор Павлова!- Пробормотал Руди. “Ты один из величайших изобретателей всех времен! Монорельс! Общегородское паровое тепло! Вы сделали голые мозги возможными. Массы тебя боготворят.





- Фу!- Профессор Павлова сделала правой рукой пренебрежительный рубящий жест. “Я всего лишь ученый, не более и не менее. Важно лишь то, что в молодости я работал над проектом "обнаженный мозг". Это были поистине храбрые дни. Все лучшие мыслители нашего поколения-политики, художники, инженеры—выстроились в очередь, чтобы отдать свое тело, чтобы поставить свой ум на службу народу. Я бы и сам это сделал, если бы мне не нужно было контролировать и настраивать питательные системы. Мы тогда были утопистами!Я уверен, что ни на одного из них не повлияла возможность того, что в качестве голых мозгов они будут жить вечно. Ни одного! Мы хотели только служить.





- Она вздохнула.





- Ваш идеализм похвален, товарищ ученый, - сказал Руди. “И все же мой печальный долг сообщить вам, что Совет голых мозгов больше не служит интересам народа. Они—”





“Все гораздо хуже, чем ты думаешь!- Рявкнула профессор Павлова. "В течение многих лет я был частью внутреннего круга функционеров, обслуживающих мозги. Я видел. . . много вещей. Вещи, которые заставили меня задуматься, а затем усомниться. Я тихо начал свои собственные исследования. Но научные журналы отвергли мои статьи. Лабораторные книги исчезли. Данные были изменены. Наступил день, когда ни один из этих голых мозгов—которые были моими друзьями, помните!- отвечал бы на мои сообщения, или даже, когда я шел к ним лично, соизволил бы заговорить со мной.





“Я вовсе не наивный простак. Я знал, что это значит: кулак скоро придет за мной.





- Поэтому я и ушел в подполье. Я подружился с людьми здесь, чьи тела повреждены, но чьи умы остаются свободными и гибкими, и вместе мы ввезли достаточно оборудования, чтобы продолжить мою работу. Я подключился к городским электрическим и газовым линиям. Я творил чудеса импровизации и бриколажа. Поначалу мне мешало отсутствие доступа к предметам моего исследования. Но потом мои новые друзья помогли мне освободить старого Тедди,—она похлопала по аквариуму, - из зоомагазина, где его держали как диковинку. Тедди был ключом к разгадке. Он рассказал мне все, что мне нужно было знать.





Руди прервал этот бешеный поток слов. “Эта рыба тебе кое-что рассказала?





“Утвердительный ответ.- Ученый взял с лабораторного стола металлическую проволочную тарелку. - Видите ли, Тедди очень, очень стар. Когда его впервые поместили в этот резервуар, он был совсем маленьким, диким существом, пойманным для еды, но пощадил сковородку, чтобы выставить ее на всеобщее обозрение.- Она поправила кабели, которые тянулись от серебряной тарелки к электрическому устройству на верстаке. “Это было, конечно, много лет назад, задолго до нашего с тобой рождения. Осетр может пережить людей, и Тедди медленно вырос в то, что вы видите перед собой.- От устройства в резервуар тянулись другие кабели.Руди увидел, что они были имплантированы прямо в мозг осетра. Один золотисто-серый глаз повернулся в усатой, бесстрастной голове существа, чтобы посмотреть на него. Он невольно вздрогнул. Это всего лишь рыба, подумал он. Она не желала ему зла.





“Вы когда-нибудь задумывались, какие мысли проходят через мозг рыбы?- С мрачной улыбкой, которая была почти хитрой, ученый сунул серебряное блюдо Руди. - Надень эту кепку себе на голову—и ты все поймешь.





Больше всего на свете Руди не хотел надевать кепку. Но больше всего на свете он хотел исполнить свой долг перед собратьями-людьми и Рыбами. Эта женщина вполне могла быть сумасшедшей: она определенно вела себя не так, как любая другая женщина, которую он когда-либо встречал. Устройство вполне могло убить его или повредить мозг. И все же отказаться от этого было бы равносильно полному отказу от авантюры, признанию, что он не подходит для этой работы.





Руди протянул руку и взял серебряную крышку.





Он надел его себе на голову.





Дикая убийственная ярость наполнила его. Руди ненавидел все живое, без всяких степеней и различий. Вся вселенная была ему ненавистна. Если бы он мог, то убил бы всех, кто находился за пределами его резервуара, сожрал бы их яйца и разрушил их гнезда. Как огонь, эта ненависть охватила его, сжигая все до основания, оставляя только темный пепел в его сердцевине.





С яростным криком Руди сорвал с головы серебряную шапочку и отбросил ее в сторону. Профессор Павлова уловила это, как будто ожидала его реакции. В ужасе он повернулся к ней. “Они ненавидят нас! Сама рыба нас ненавидит!-Он чувствовал, как смертельный гнев осетра обжигает его спину, и это наполняло его стыдом и отвращением к самому себе, хотя он знал, что лично не заслуживает этого. Впрочем, все люди этого заслуживают, подумал он. Все люди поддерживали идею размещения рыбы в аквариумах. Тех, кто этого не сделал, заклеймили чудаками, и их точка зрения была отвергнута без слушания.





“Это ужасное изобретение! Она не раскрывает Вселенского братства, естественного среди разрозненных видов, вплетенных в Великую паутину жизни— - даже наоборот!- Он уже отчаялся облечь свои чувства в слова. “То, что он открывает, может быть истиной, но является ли это истиной, которую мы действительно должны знать?





Профессор Павлова невесело улыбнулась. “Вы так хорошо понимаете неравенство в человеческих отношениях и то влияние, которое они оказывают на человеческую психику. А теперь... Теперь, впервые, вы понимаете некоторую меру того, что рыба чувствует и думает. При условии, что он был сохранен неподвижным и без стимуляции в течение стольких лет, он больше не является нормальным.- Она с жалостью посмотрела на старого Тедди. - Рыба тоскует только по холодной воде, пище, дальним заплывам и месту, где можно отложить яйца или расстелить молоко. Мы, люди, больше века держали Тедди в аквариуме.





Затем она посмотрела на Руди почти с тем же выражением лица. - Представьте себе, насколько хуже было бы для человека, привыкшего к солнечному свету на своем лице, к прикосновению руки любовника, к тихим звукам, которые издает младенец, когда он счастлив, обнаружить себя—даже если по собственной воле—всего лишь голым мозгом, плавающим в околоплодных водах. Без прикосновения, без вкуса, без запаха, без звука, без зрения, без всего. Вы почувствовали ненависть рыбы. Представь, насколько сильнее должен быть этот мужчина.” ее глаза сверкнули холодным огнем. “Я подозревал это в течение многих лет, и теперь, когда я испытал разум Тедди-теперьЯ знаю.- Она взмахнула рукой, словно ножом, чтобы подчеркнуть глубину своих знаний и их силу. - Эти голые мозги все сумасшедшие. Они ненавидят нас и будут неустанно трудиться ради нашего уничтожения.





“Именно это я и говорил все это время, - выдохнул Руди. “Я пытался вступить в бой.—”





- Перебила его Павлова. - Время для теоретизирования, болтовни и памфлетов прошло. Тебя привезли сюда, потому что у меня есть послание и мне нужен гонец. Пришло время действовать. Скажи своему начальству. Сказать миру. Голые мозги должны быть уничтожены.





Чувство решимости затопило все существо Руди. Именно к этому он и стремился всю свою жизнь. Это был его судьбоносный миг.





Ирония судьбы заключалась в том, что именно в этот момент в дверь лаборатории ударил кулак.





* * *





Радио Джонс проделала отверстие в центре листа бумаги и прикрепила его к корпусу своего приемника всех частот с ручкой тюнера в центре, чтобы она могла отметить местоположение каждого приемника, который она нашла. У тюнера был диапазон двухсот десяти градусов, который охватывал весь спектр полосы связи. Поэтому она разделила его на четверти, а затем и на десятые части, чтобы дать приблизительное представление о том, как обстоят дела.Было бы лучше ранжировать их по электромагнитной частоте, но у нее не было времени, чтобы разобраться во всем этом, и в любом случае, хотя она никогда бы не призналась в этом вслух, она была просто немного слаба в теоретиках. Радио было больше похоже на девушку с вакуумной трубкой и паяльником.





Прямо сейчас бумага была сильно помечена прямо в центре циферблата, от девяноста до ста шестидесяти градусов. Там были десятки пар летающих мозгов, и она поставила отметку возле каждой из них, и опознала добрую четверть из них. В том числе, как ей особенно приятно было видеть, все крупные парни—Эстергази, Спиндиззи, болван О'Брайен, Стакерли Браун. Когда уже не осталось места для других имен, Радио занялось исследованием остальной части спектра, постепенно продвигаясь от центра к центру.





Итак, из-за того, что она не слушала игроков, Радио пропустило начало резни. И только когда она поняла, что все в доме Эдны выбежали на улицу, она оторвалась от своей работы и увидела, как падают самолеты и автожиры выходят из-под контроля. Она подошла к окну как раз вовремя, чтобы услышать всеобщий вздох, когда в небе над головой взорвался дирижабль. Отраженное пламя горело красным на приподнятых лицах.





- Святая корова!- Радио вернулось к ее телевизору и повернуло диск обратно к центру.





“. . .Вариновски, - бесстрастно говорил обнаженный мозг. - Джурик-Котик. Bai. Жеверс .





Человеческий голос нетерпеливо прервал его декламацию. “А как же Спиндиззи? Она стоит больше, чем все остальные вместе взятые. Это она взорвала свою бомбу?





“Нет.- Долгая пауза. - Может быть, она его обезоружила.





“Если это так, то она будет охотиться за мной.- Человеческий голос был ужасно, ужасно знакомым. - Начертите ее векторы, скажите мне, где она, и я позабочусь о ней.





“О нет, - ответило Радио. “Этого не может быть.





“Каково ваше нынешнее положение?





- Мои ракеты заряжены и готовы, и у меня есть четкая линия видимости прямо вниз по Арчер-Роуд, от Франклина до самого поворота.





- Держись своего курса. Мы направим Амелию Спиндиззи на Арчер-Роуд, на юг, подальше от вас. Когда вы увидите, что она покинула башню Фрэнка Ллойда Райта, считайте до трех и стреляйте.





- Вас понял,-сказал ракетный убийца. Теперь у радио не осталось никаких сомнений. Она знала этот голос. Она знала убийцу.





И она знала, что должна была сделать.





* * *





У Амелии Спиндиззи зазвенело в ушах от силы взрыва, и она почувствовала в джойстике аритмичную пульсацию. Откуда взялась ракета, которая вызвала взрыв? Что же случилось с Эстерхази? Она была уверена, что не случайно нажала красную кнопку на рычаге управления, так что с ним все будет в порядке, если он избежал взрыва. Гипералерт, Амелия заметила почти невидимую царапину в воздухе, прослеживающую траекторию второй ракеты,и приготовилась к следующему удару.





Когда он пришел, она была готова к нему. На этот раз она скакала всем своим телом, делая огромные вращательные толчки, которые исходили от несущего винта, так же, как она скакала бы на жеребце или, как ей казалось, на мужчине. Лезвия рассекли воздух, и автожир затрясся, но она усилила свою волю на мощной машине, которая до этого момента была ее партнером, а не противником, и одолела ее.





Это может быть правдой, что вы никогда не увидите ракету, которая убивает вас. Но это не значит, что тебя нельзя убить ракетой, которую ты видишь. Амелии нужно было уйти с линии огня—третья ракета могла ошибиться в сторону точности. Она резко свернула на Арчер-Роуд, миновала забегаловку и церковь у входа в магазин, а затем резко свернула в переулок рядом со скелетиком железных балок с надписью "будущий дом Black STAR LINE SHIPPING & NAVIGATION". Все это железо в чистом виде блокировало бы радиосигнал ее контролера, но сейчас это вряд ли имело значение.На уровне третьего этажа, сбавив скорость до скорости бегущего человека, она поползла, так сказать, назад, туда, где она увидит, что происходит на большой площади.





Эстергази нигде не было видно, но и там, где она видела его в последний раз, тоже не было столба дыма. Возможно, как и она сама, он держал свой корабль вместе и ушел в укрытие. Ракеты все еще кружили в воздухе и взрывались. В небе не было летающих машин, и огромные дирижабли опускались вниз, как тонущие корабли. Было неясно, на что нацелены ракеты—возможно, их целью в данный момент было просто не пускать в небо уцелевшие самолеты и автожиры.





А может быть, их просто отстреливали дураки. По опыту Амелии, вы никогда не могли списать дурацкий вариант.





Радио-2 мигало и визжало, как курица на батарейках. Амелия проигнорировала его. Пока она не узнает, кто в нее стреляет, она ни с кем не будет разговаривать: любой радиоконтакт выдаст ее местонахождение.





Шагая по воздуху, Амелия обогнула остов предполагаемой судоходной линии и вдруг заметила нечто странное. Она выглядела как кусок тряпья, свисающий с веревки, привязанной к балке—возможно, опорная стойка для запланированного перехода—которая торчала из металлического каркаса. Что же это может быть? Затем он двинулся, извиваясь вниз, и она увидела, что это был мальчик!





И он быстро заскользил вниз, к концу своей веревки.





Почти не раздумывая, Амелия принесла свой автожир. Должен же быть способ спасти ребенка. Лопасти несущего винта были проблемой, и их промывали. Она не могла замедлиться намного больше, чем уже сделала—автожир не зависал. Но если она принимала во внимание и скорость движения вперед, и стирку, то заставляла их работать вместе .





Это все равно что пытаться поймать бейсбольный мяч во время урагана. Но она не видела другого выхода.





Она вошла, стирая со своих подпорок комок тряпья и веревку, с которой он свисал почти параллельно земле, развевались на ветру. Теперь она ясно видела малыша, маленького мальчика в пестром пальто, его тело висело прямо над Амелией. На шее у него висела металлическая коробочка, которая в следующее мгновение наверняка оторвет его от веревки.





Был один дьявольски головокружительный момент, когда ее винты поднялись над торчащей балкой, а фюзеляж с короткими крыльями ушел вниз. Она протянула руку с кольчужным крюком, схватила парня и втащила его в кабину, пока гироскоп неумолимо двигался вперед.





Кончик веревки взметнулся вверх и отлетел в сторону, рассыпанный в пыль крутящимися лезвиями. Мальчик тяжело упал между Амелией и ее рулем, так что она ни черта не могла разглядеть.





- Она толкнула его вверх и через себя, бесцеремонно опрокинув щенка головой вперед на пассажирское сиденье. Затем она схватилась за рычаги управления, направляя свою птицу обратно в центр переулка.





- Черт возьми, Амелия! - крикнул ей вслед парнишка. Убирайся отсюда, черт возьми! Он идет за тобой!





- Ну и что же?- Закричала Амелия. Затем до меня донеслись слова. “А кто стреляет? Почему?- Этот сопляк что-то знал. “А где же они? - Откуда ты знаешь?- Тогда, сурово, - Это было безумно опасно для тебя сделать.





- Смотри не запутай свой парик, - сказал Малыш. - Я делал это миллион раз.





“А у тебя есть?- удивленно сказала Амелия.





“Во всяком случае, в моих снах, - сказал Малыш. - Оставь вопросы при себе. А сейчас нам надо убираться отсюда, пока кто-нибудь не заметил то, что не должно было случиться. - Он повернулся, разорвал спинку сиденья, обнажив сухие батарейки, и выдернул из них шнуры. Радио отключилось.





- Эй!- Воскликнула Амелия.





“Не волноваться. Я просто подключаю свой универсальный приемник к вашему источнику питания. Ваши рации сейчас устарели,но вы не могли этого знать. . . .- Теперь маленький гремлин снял панель с пола и ползком пробирался между рабочими органами автожира. - Дай мне только заземлить это и ... . . Ну скажи же! Почему у тебя здесь бомба?





- А? - Ты хочешь сказать ... . . О, это просто какая-то электронная штуковина, которую голые мозги попросили меня проверить для них.





- Скажите Это морским пехотинцам, леди. Я не свалился ни с одного грузовика с репой. Самая надежная электроника, которая у вас есть, - это два провода, отходящие от крышки детонатора и ведущие к одному из ваших радиоприемников. Если бы я не знал лучше, я бы пометил эту присоску как дистанционно управляемое устройство самоуничтожения.- Черт снова высунул голову из шахты и сказал: “О да. Меня зовут Радио Джонс.





С внезапным приступом концептуального головокружения Амелия поняла, что это была девушка. - Как поживаете? - ошеломленно спросила она. “Это я .





“Я знаю, кто вы, - сказал Радио. “У меня есть твоя фотография на стене.- Затем, увидев, что они приближаются к повороту Арчер-Роуд, - Эй! Никс! Только не так! Там парень с парой ракет наверху просто ждет, когда ты покажешь свое лицо. Вытяните двойной завиток и сделайте петлю вниз по Ванцетти. По эту сторону таверны "трилистник" есть пустырь, который как раз достаточно широк для "гироскопа". Мартин Дули там бармен, и у него есть сарай достаточно большой, чтобы спрятать эту штуку. Давай вамучать!





Позади нее взорвалась ракета.





Хороший совет есть хороший совет. Неважно, насколько маловероятен его источник.





- Воскликнула Амелия Спиндиззи.





Но как только она это сделала, то невольно бросила тоскливый взгляд назад через плечо, надеясь вопреки всему увидеть проблеск ярко-красного самолета. “Я не думаю, что вы слышали что-нибудь о том, что Эстергази выжил после этого?- она услышала, что спрашивает своего странного молодого пассажира. Что бы там ни происходило, с его превосходными навыками, конечно же, он должен был выжить.





“Ну, примерно так . . .- Сказал Радио Джонс. “У меня вроде как плохие новости для тебя.





* * *





Проснувшись, Руди обнаружил, что находится в аду.





Ад был бездушен, безвкусен, лишен запаха и черен, как смола. Все это состояло из сплошного бедлама голосов: "Выпустите меня отсюда—я ничего не делал-Мейбл! Где же ты, Мейбл?- Я серьезно, у меня сильная клаустрофобия—чертовы фильмы!- там должно быть-занимаюсь своими делами-Мейбл!- сейчас меня вырвет—все то, что я могла бы-мне здесь не нравится—я даже не слышу своих мыслей-о, Фредди, если бы я только сказала дяде, что люблю тебя, когда я могла бы—должен быть выход—почему никто не говорит мне, что происходит?- если Реста Юсе не закроется—”





Теперь он знал, где находится. Он понимал их положение. Собравшись с силами, Руди направил всю свою энергию на мысленный крик::





- Молчать!





Его мысль была настолько сильной и целеустремленной, что повергла все остальные голоса в молчание.





- Товарищи!- начал он. “Мне совершенно ясно, что здесь произошло. Мы все были изъяты полицейскими лакеями из голых мозгов. По полному отсутствию соматических ощущений я заключаю, что мы сами были превращены в голые мозги.- Кто-то послал мне острый укол эмоций. Прежде чем его или ее истерика (впрочем, в данных обстоятельствах пол уже не имел значения) успела распространиться, Руди разразился потоком слов. - Но в отчаянии нет никакой необходимости. Мы не лишены надежды.Пока у нас есть наши мысли, наша внутренняя сила и наша сила разума, мы держим в себе инструменты освобождения.





- Освобождение?- кто-то усмехнулся. “Это мое тело было освобождено, и от меня . Это они делают освобождение, а не мы.





“Я понимаю твой гнев, брат, - сказал Руди. - Но возможность есть у того, кто не теряет головы.- С некоторым запозданием Руди понял, что это, вероятно, не самое умное, что он мог бы сказать. Безымянные голоса отвечали насмешками. - Мир вам, братья и сестры. Мы вполне можем заблудиться, и мы должны посмотреть правде в глаза.- Опять насмешки. “И все же у нас есть семья и друзья, которых мы оставили позади.—То есть все, кроме него самого-мысль, которую Руди быстро подавил.- Подумайте о мире, который придет за ними,—о мире полуночного террора, абсолютистского правительства, постоянного страха разоблачения и наказания без суда. О лишении свободы без надежды на смягчение наказания, о гражданах, случайно сорванных с улиц для сбора урожая . . .- Он сделал паузу, чтобы дать ей возможность осознать сказанное. “Я твердо верю, что мы еще можем освободиться. Но даже если бы мы не смогли этого сделать, разве не стоило бы приложить все наши усилия для борьбы с тиранией мозга? Ради тех, кого мы оставили позади?





Раздалось общее бормотание согласия. Руди создал сообщество среди своих слушателей. Теперь, быстро, чтобы воспользоваться этим! “Кто здесь разбирается в телекоммуникационных технологиях?





“Я инженер-электрик, - сказал кто-то.





- Этот Голландец?- сказал другой голос. “Ты чертовски хороший инженер. Или ты был им.





“Отличный. Голландец, вы теперь возглавляете наш специальный комитет по коммуникациям и разведке. Ваша задача состоит, во-первых, в том, чтобы выработать пути, которыми мы связаны друг с другом и с механизмами внешнего мира, а во-вторых, определить, как мы можем взять в свои руки систему связи, управлять ею для наших собственных целей и, когда мы будем готовы, лишить правительство ее использования. Вы готовы принять вызов, товарищ? ..





“Шварц. Голландец Шварц, к вашим услугам. - Да, это я.





- Тогда выбери людей, которые будут работать с тобой. Отчитайтесь, когда у вас будут надежные результаты. Сейчас. А кто здесь врач?





- Так и есть, - сухо ответил мысленный голос. - Профессор и Доктор Анна Павлова к вашим услугам.





- Простите меня, товарищ профессор. Конечно же, вы здесь. И мы гордимся—гордимся!- чтобы ты был с нами. Один из величайших—”





- Прекрати болтовню и заставь меня работать.





“Да, конечно. Ваш комитет рассмотрит технические возможности восстановления нашего мозга в тех телах, которые мы оставили позади.





“Ну, - сказал профессор, - когда мы создавали мозг, мы никогда об этом не задумывались. Но наши знания о микрохирургии чрезвычайно выросли за десятилетия обслуживания мозга. Я бы этого не исключил.





“Вы верите, что наши тела не были уничтожены?- удивленно спросил кто-то.





- Такой ресурс, как этот? Конечно, нет, - сказал Руди. - Подумать только! Любое деспотическое правительство должно иметь надежную поддержку подхалимов и предателей. Располагая запасом тел, многие из которых были молоды, правительство может эффективно дать своим лакеям бессмертие—не бессмертие мозга, но бессмертие тела за телом, в изобилии.- Он сделал паузу, чтобы дать ей возможность осознать сказанное. “Однако. Если мы будем действовать быстро, чтобы организовать пролетариат, то, возможно, это можно предотвратить. Для этого нам понадобится помощь тех из подполья, кто еще не был захвачен и развоплощен. Кто здесь есть—?





“И ты, - добавил кто-то еще. “Какова ваша роль в этом деле? Ты будешь нашим лидером?





- Это я?- Удивленно спросил Руди. - Ничего подобного! Я являюсь организатором сообщества.





Он вернулся к работе организатора.





* * *





Последний дирижабль был пришвартован к вершине здания Гауди. Император был видимым символом тирании, которая бросала свою метафорическую тень на весь город. Насколько всем было известно, в городе не осталось ни одного аэроплана, автожира или дирижабля, чтобы бросить вызов его господству в воздухе. Так что именно там и должен был появиться новый тиран. Именно там будут решаться судьбы всех жителей города.





Именно туда отправились Амелия Спиндиззи и радио Джонс, спрятав автожир в сарае за таверной Дули.





Даже издалека было ясно , что по обе стороны от "императора" имелись орудийные порты, а на верхних этажах небоскреба, несомненно, имелись и другие оборонительные сооружения. Поэтому они выбрали самый прямой маршрут - через вестибюль здания Гауди и поднялись на лифте. Амелия и радио вошли внутрь, двери закрылись за ними, и они поднялись вверх, к дирижаблю.





“В юности я, конечно, был заядлым воздухоплавателем, - сказал кто-то сверху.





Радио взвизгнуло, и Амелия резко посмотрела вверх.





В верхнем углу лифта был втиснут радиоприемник. Из него раздался чудесный голос, одновременно глубокий и пронзительный, и сразу же узнаваемый. “. . . и накрыл город с воздуха. Однажды, когда я был еще совсем ребенком и летал в одиночестве, как обычно, я поймал веревку на горгулье, которая торчала в моем воздушном пространстве от башни церкви Успения Пресвятой Богородицы—то, что теперь является гробницей тел мозгов—и, таким образом, запутавшись, я оказался в некоторой опасности гондолы—которая была немного больше, чем корзина, на самом деле—опрокидывая меня в долгое и фатальное падение на землю.К счастью, один из монахов в коричневых одеждах, занятый заутреней, был заперт в башне и заметил мое затруднительное положение. Он смог протянуть руку и освободить линию.- Голос понизился, и в нем появился намек на юмор. В своем ребяческом благочестии я, конечно, счел это доказательством благодетельного заступничества некоего отдаленного божества, которого я ежевечерне благодарил в своих молитвах.- Можно было почти услышать, как он качает головой от своей юношеской доверчивости.“Но учитывая то, как нам повезло сейчас—разве нет?—чтобы наконец освободиться от нечеловеческой тирании голых мозгов, нужно задаться вопросом, не была ли это в некотором смысле Рука Судьбы, которая протянулась из этой башни, чтобы спасти инструмент, с помощью которого однажды будет достигнуто наше освобождение.





“Это он!- Закричало радио. “Как я и говорил тебе.





“Он. . . похоже на него. Но он не может быть тем, кто отдавал приказы, которые вы подслушали. Вы можете быть абсолютно уверены?- В сотый раз спросила Амелия своего неожиданного напарника. “Ты действительно в этом уверен ?





Радио закатила глаза. - Госпожа, я слышал его своими собственными ушами. Вы не думаете, что я знаю голос одного величайшего пилота . . .- Ее голос затих под пристальным взглядом Амелии. “Ну так не бейте гонца! Я читаю повиноваться мозгу! каждую неделю. Его статистика просто лучше, чем ваша.





“Так оно и было, - мрачно сказала Амелия. “Но это скоро изменится.- Она расстегнула кобуру своего пистолета.





И тут раздался звонок. Они уже добрались до верхнего этажа.





Двери лифта открылись.





* * *





Руди совещался с прогрессивными элементами в городской полиции о возможности контрпереворота (они убедительно доказывали, что, поскольку невозможно определить лояльность своих коллег-офицеров, не вовлекая их в междоусобный конфликт, любой удар должен быть небольшим и быстрым), когда его связь с рабочим комитетом по человеческим ресурсам всплыла в его сознании и сказала: “Мы обнаружили тела, босс. Как вы и предсказывали, все они были тщательно сохранены и поддерживаются в наилучшем состоянии здоровья.





“Это хорошая новость, товарищ Мариоцци. Поздравления. Но ничего из этого "босс" бизнеса, вы понимаете? Он мог легко перейти от небрежного языка к общему предположению.





Тем временем они подключились к телевизионным камерам по всему городу, и хотя виды были мрачными, это радовало всех, чтобы больше не быть слепыми. Это был видимый—без слов никак-признак того, что они продвигаются вперед.





Рыжий Руди как раз заканчивал встречу с лоялистами-полицейскими, когда товарищ Мариоцци снова пришел в сознание. - Эй, босс!- взволнованно сказал он. “Ты должен это увидеть!





* * *





Охранники ждали наверху лифта с пистолетами наготове. К изумлению и шоку Радио Джонса, Амелия Спиндиззи безропотно отдала ему свой пистолет. Чего нельзя было сказать о самом радио, когда один из громил вырвал у нее из рук универсальный приемник. Амелии пришлось схватить ее за плечи и оттащить назад, прежде чем она смогла напасть на ближайшего из их похитителей.





Их доставили на борт " императора и через зал голых мозгов. Огромные стеклянные банки были пусты, а гигантские плавающие мозги исчезли неизвестно куда. Радио надеялась, что их бросили в какой-нибудь переулок и там сожрали собаки. Но были привезены сотни новых, меньших по размеру банок, содержащих мозги чисто человеческих пропорций, которые были приспособлены к кислородному питанию и электрическим блокам ввода-вывода. Радио заметило, что у них у всех были выключатели. Если бы один из новых Мозгов начал действовать, его можно было бы немедленно поместить в одиночную камеру. Но за ними никто не следил, и это, казалось, противоречило поставленной цели.





- Держитесь ближе к Земле!” прогремел чей-то голос. Радио подпрыгнуло. Но Амелия, как она заметила, этого не сделала. Затем она увидела, что в каждом конце комнаты были закреплены радиоприемники. Таков был совет выдающегося международного летчика Альберто Сантос-Дюмона, и это были достаточно хорошие слова для своего времени.- Знакомый голос хихикнул и полусфыркнул, а радио громко затрещало, когда его дыхание ударило в чувствительный электроакустический преобразователь, который захватил его голос. - Но его время-это не мое время.- Он сделал короткую паузу, почти слышно было, как он пожимает плечами.- Никто никогда не испытывается по-настоящему близко к Земле. Именно в громадной арочной параболе самолета, достигающего своей высоты и стремящегося быстро спуститься с нее, можно найти мужество человека. Именно там, в деяниях вне обыденности, испытывается его характер.





Телевизионная камера с грохотом следила за их продвижением. Неужели новые мозги наблюдают за ними, гадало Радио? От этой мысли у нее по коже поползли мурашки.





Затем их посадили в лифт (в кабину могли поместиться только два охранника, и радио полагало, что теперь Амелия наверняка заставит ее играть; но летчица без всякого выражения смотрела вперед и ничего не делала) и доставили вниз, в кабину пилотов. Там наружные стены были сняты, как это было бы сделано в условиях военного времени, когда самолеты и "варгиросы" должны были быть подняты в воздух как можно скорее. Холодные ветры бились и бушевали вокруг огромного и пустого пространства.





- Молодой человек мечтает о войне и славе, - раздался голос из дюжины радиоприемников. "Он закаляет свой дух и закаляет свое тело физической активностью и дискомфортом. Со временем он готов вступить в гражданскую милицию, где его обучают искусству убийства и разрушения. Наконец, его наземная подготовка завершена, он получает самолет и катапультируется в небо, где он обнаруживает . . ."Голос замер и затем, когда он возобновился, был полон удивления". . . не ненависть, не разрушение, не война, а мир.





В дальнем конце летной палубы, не обращая внимания на свое ненадежное положение, высокая фигура в летной форме склонилась над телом в засаленном комбинезоне, которое он подтащил прямо к краю. Затем он перевернул его. Это был чумазый Хьюи, и он был мертв.





Высокий человек встал и обернулся. - Уходите, - сказал он охранникам.





Они щелкнули каблуками и повиновались.





“А ведь он чуть меня не прикончил, - непринужденно заметил мужчина. - Он подошел ко мне сзади с гаечным ключом. Кто бы мог подумать, что простой механик может быть настолько смышленым?





Амелия Спиндиззи долго стояла, выпрямившись и не шевелясь. Радио Джонс опустилась на палубу, присев рядом с ней. Она ничего не могла с собой поделать. Холодная и ветреная открытость полетной палубы пугала ее до смерти. Она даже стоять не могла. Но, несмотря на весь свой ужас, она не отвела взгляда. Когда-нибудь все это войдет в учебники истории; что бы ни случилось, она знала, что это определит ее взгляд на мир и его могущество до конца ее естественной жизни, каким бы коротким оно ни было.





Затем Амелия подошла к Эстергази и сказала: "позвольте мне помочь вам с этим.- Она наклонилась и взяла механика за ноги. Эстергази взял его под руки. Они выпрямились, замахнулись телом-один! - два! - три!—и выбросил его за борт.





Хлопнув в ладоши, Амелия сказала: "Зачем ты это сделал?





Эстерхази пожал плечами с самоуничижительным видом. “Это было необходимо сделать. Поэтому я подошел к плите и замахнулся на мяч. Это все.- Потом он по-мальчишески ухмыльнулся. - Приятно знать, что ты в моей команде.





“Это ты по радио, - сказала Амелия. Они все еще гулко уносились прочь, даже несмотря на то, что бешеный ветер заглушал половину слов, которые они произносили.





- Запись по проводам.- Эстергази подошел к опорной стойке и щелкнул выключателем. Все радиоприемники умерли. - Я приготовил небольшой доклад, который будет транслироваться в массы. Радио было скандально недоиспользовано в качестве инструмента управления.





Ответ Амелии был небрежным—даже, как показалось Радио, немного туповатым с технологической точки зрения. “Но радио есть везде, - сказала она. - По всему городу разбросаны десятки общественных площадок. Да ведь люди могут услышать новостные сводки еще до того, как газеты успеют напечатать и свернуть пресс!





Эстергази улыбнулась тонкой, напряженной, снисходительной улыбкой. “Но они только рассказывают людям, что случилось, а не то, что об этом думать. Это должно измениться. Мои люди раздают наборы в каждом баре, школе, церкви и библиотеке в городе. В будущем, в моем будущем, у каждого в доме будет свой банк радиоприемников—конечно, правительственное радио, но также один для музыкальных мероприятий, другой для бесплатных лекций и, возможно, даже один для деловых новостей.





Радио почувствовало непреодолимое желание заговорить и сказать, что радиоприемники с фиксированной частотой остались в прошлом. Но она подавила его. Она уж точно не собиралась отдавать свое изобретение бродяге, каким оказался Эстергази. Но что, черт возьми, случилось с Амелией?





Амелия Спиндиззи заложила руки за спину и повернулась спиной к своему давнишнему заклятому врагу. Опустив голову и глубоко задумавшись, она ступила на край пропасти. - Ха.- Это слово могло означать все, что угодно. “Вы явно много об этом думали . . . этот. . . ваш новый мировой порядок.





“Я планировал это всю свою жизнь, - совершенно серьезно сказал Эстергази. "Новые и более эффективные формы правления, общество, которое не только продвигает лучшее из своего собственного, но и активно отсеивает преступников и морально больных. Вы знали, что до того, как Ликург стал царем, спартанцы были распущенным и неуправляемым народом? Он сделал их самыми свирепыми воинами, которых когда-либо знал мир за всю свою жизнь.- Он замолчал, а потом с огоньком в глазах сказал: - Ну вот, опять я говорю о греках!Как я уже начал говорить, Я думал, что не буду готов сделать свой ход в течение многих лет. Но потом до меня дошли слухи о некоторых экспериментах, проведенных Анной Павловой, которые доказали, что не только голые мозги функционально безумны, но и что в моей власти предложить им единственное, за что они дадут мне свое безоговорочное сотрудничество—смерть.





"В их тлении были семена нашего спасения. И так пали наши угнетатели.





“Я работал с ними и не видел никаких угнетателей. Амелия обогнула свой курс, направляясь обратно к Эстергази, нахмурив брови в раздумье. "Только сети неврологических волокон, которые, как оказалось, были побеждены экзистенциальным ужасом своего состояния.





- Их состояние называется "жизнь", Милли. И, да, жизнь делает нас всех безумными.- Эстергази мог бы говорить по радио, его голос был таким уверенным и убедительным. - Некоторые из нас отвечают на этот ужас бесполезной героикой. Другие ищут смерти.- Он многозначительно улыбнулся Амелии. "Другие отвечают, атакуя абсурдность в его источнике. Управляемое голыми мозгами, человечество не могло полностью раскрыть свой потенциал. Теперь, еще раз, мы будем править сами.





“Все это имеет смысл. Все сходится. Амелия Спиндиззи резко остановилась и озадаченно покачала головой. - Если бы я только мог понять ... —”





“А что тут понимать?- В голосе Эстергази послышались нетерпеливые нотки. “Что же я оставил необъясненным? Мы можем усовершенствовать наше общество в течение нашей жизни! Ты так чертовски холодна и аналитична, Милли. Разве ты не видишь, что будущее лежит прямо у твоих ног? Все, что вам нужно сделать, это отпустить свои сомнения, анализы и интеллектуальные колебания и сделать этот прыжок веры в лучший мир.





Радио дрожало от бессильной тревоги. Она понимала, что, несмотря на свой маленький рост и безразличие к окружающим, вполне может оказаться той самой дикой картой, тем неожиданным элементом, тем непредвиденным отвлечением, которое спасает положение. Что на самом деле это был ее долг. Она уже достаточно насмотрелась в субботу вечером кинескопных сериалов, чтобы понять это .





Если бы только она могла заставить себя встать. Хотя ее чуть не стошнило, когда она это сделала, Радио заставила себя подняться на ноги. Ветер хлестал по палубе, и Эстергази быстро взглянула на нее. Как будто он заметил ее в первый раз. А затем, пока Радио боролось с парализующим страхом, Амелия начала действовать.





Она улыбнулась той широкой, легкой улыбкой Амелии, которая захватила сердца пролов и аристократов одинаково. Это была одновременно искренняя улыбка и злобно-хойническая ухмылка, и она в равной степени выражала агрессию и внутреннюю застенчивость. Обезоруживающая ухмылка, как многие это называли.





Улыбнувшись своей обезоруживающей улыбкой, Амелия посмотрела Эстергази прямо в глаза. Она выглядела так, как будто только что нашла блестящее решение особенно сложной проблемы. Несмотря на рефлекторную решительность, которой он был известен, Эстергази застыл на месте.





“Знаешь,” сказала она, - я всегда считала, что когда все статистические данные будут подведены и окончательные игры будут разыграны, мы с тобой найдем общее понимание в нашем общем энтузиазме по поводу человеческого контроля.—”





Все в одно мгновение, она рванулась вперед, обхватила руками своего противника,и позволила их общему импульсу перенести их через край.





Рация тут же снова упала на палубу и обнаружила, что ползет по ней к краю на четвереньках. Судорожно вцепившись в край полетной доски, она заставила себя посмотреть вниз. Далеко внизу два сросшихся пятнышка кувыркались в последнем полете к Земле.





Она услышала отдаленный крик-Нет, она услышала смех.





* * *





Радио ухитрялось держать себя в руках во время бесконечных церемоний военных похорон. По правде говоря, пышность и торжественность этого зрелища—запряженный лошадьми катафалк, пролетающие мимо автожиры, ряды сановников и бесконечно монотонные панегирики в соборе-просто наводили на нее скуку. Пару раз Маку приходилось толкать ее локтем, потому что она засыпала. Кроме того, она должна была носить платье, и, конечно же, любой из ее друзей, которые видели ее в нем, собирались дать ей королевскую шутку об этом, когда в следующий раз они встретятся.





Но потом начались похороны. Как только первая лопата грязи с грохотом упала на гроб, Радио заплакало, как панк. Толстая Эдна протянула ей кружевной платочек—кто вообще знал, что у нее есть такая вещь?—и она вытерла глаза и завыла.





Когда последний кусок земли был придавлен к могиле и священник отвернулся, а скорбящие начали расходиться, Радио почувствовала руку на своем плече. Это был, конечно же, Руди Рыжий. Он выглядел ничуть не хуже из-за своего недельного отпуска от плоти.





- Руди, - сказала она, - это на тебе костюм?





“Это уже не униформа угнетателя. Началась новая эпоха, радио, эпоха не иерархического правления олигархии отстраненных, бесчувственных умов, а горизонтально структурированного человеческого сотрудничества. Рабочие и менеджеры больше не будут отделены друг от друга и относиться к ним по-разному. Благодаря самоотверженному самопожертвованию—”





“Да, я слышал вашу речь в соборе.





“Так ты это сделал?- Руди выглядел странно довольным.





“Ну, в основном. Может, я и проспал бы часть этого времени. Слушай, Руди, я не хочу портить тебе праздник, но люди все равно будут людьми, ты же знаешь. Вы все завелись, чтобы создать эту большую Леденцовую гору общества, и это хорошо для вас. Только ... вы должны быть готовы к тому, что это может не сработать. Я имею в виду, спросите любого инженера, просто так обстоят дела. Они не всегда работают так, как им положено.





“Тогда, я думаю, нам просто придется его раскрутить, а?- Руди криво усмехнулся. Затем его лицо внезапно посерьезнело, и он произнес самое последнее слово в мире, которое она ожидала услышать от него:





“Не очень хороший. Я чувствую себя так, будто на меня бросили тонну кирпичей.” Она нащупала носовой платок Эдны, но где-то его потеряла. Поэтому она вытерла глаза рукавом. “Вы хотите знать, что такое настоящий Кикер? Я едва знал Амелию. Так что я даже не знаю, почему мне должно быть так плохо.





Руди взял ее за руку. “Пойдем со мной на минутку. Давай я тебе кое-что покажу.





Он подвел ее к надгробию, которое было положено с одной стороны могилы, чтобы быть воздвигнутым, когда все уйдут. Радио потребовалась секунда, чтобы прочитать надпись. - Эй! Это всего лишь цитата. Там даже имени Амелии нет. Это же безумие.





“Она оставила инструкции относительно того, что там написано, довольно давно. Я так понимаю, это не редкость для летчиков. Но я не могу избавиться от чувства, что это послание.





Радио очень долго смотрела на слова, написанные на камне. - Да, я понимаю, что ты имеешь в виду. Но, знаешь,я думаю, что это совсем другое сообщение, чем она думала.





Дождь, который во время похорон то и дело моросил, начался не на шутку. Руди встряхнул зонтик и раскрыл его над ними обоими. Они присоединились к другим скорбящим, которые спешили прочь ручьями и речушками, вливаясь из кладбищенских выходов на скользящие станции и вакуумные поезда, возвращаясь домой к своей жизни и семьям, к вареной капусте и шхунам пилснера, к своей работе, своим надеждам и своим сердцам, к огромному, непостижимому и совершенно обычному континенту будущего.





- Из этого следовало, что победа будет принадлежать тому, кто был спокойнее всех, кто стрелял лучше всех и у кого были самые умные мозги в момент опасности.





— Baron Manfred von Richthofen (1892-1918)

 

 

 

 

Copyright © Michael Swanwick and Eileen Gunn

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Когда мы были героями»

 

 

 

«Вода, которая падает на тебя из ниоткуда»

 

 

 

«Пограничные собаки: Приключения команды SEAL 666»

 

 

 

«Обратное рассеивание»

 

 

 

«Не трогайте!»